China mag belang in Rio Tinto nemen

De Australische regering zet het licht op groen voor een belang van 11 procent dat de Chinese aluminiumproducent Chinalco neemt in de Brits-Australische mijngigant Rio Tinto. De investering – goed voor 15 miljard Australische dollars (8,8 miljard euro) – is de grootste ooit van een Chinees bedrijf in een buitenlandse onderneming. De investering geschiedt via een belang van 14,99 procent in het dochterbedrijf van Rio Tinto dat aan de Londense beurs is genoteerd.

De goedkeuring volgt nadat de Australische concurrentiewaakhond ACCC al in februari zijn fiat gaf aan de investering. De aankoop ligt gevoelig. Wayne Swan, de Australische minister van Financiën, zei gisteren ervoor te waken dat het akkoord met Chinalco de „nationale belangen” blijft respecteren.

Chinalco, dat door de Chinese overheid wordt gecontroleerd, noemt de aankoop „een strategische investering”. Rio Tinto levert 24 procent van al het ijzererts ter wereld. China is een van de grootste afnemers. Eind juni werd bekend dat Chinese staalbedrijven tot 96,5 procent meer zullen moeten betalen voor ijzererts dat door Rio Tinto wordt geleverd.

BHP Billiton, de op een na grootste aanbieder van ijzererts, bracht vorig jaar een overnamebod van 142 miljard dollar uit op Rio Tinto. Die laatste weigert daarop in te gaan. Een fusie tussen beide spelers zou leiden tot één dominante marktspeler die bijna 40 procent van de totale ijzerertsproductie in handen heeft. China vreest dat dit de mondiale concurrentie zal fnuiken en tot nog hogere prijzen zal leiden.

Naar aanleiding van het belang van Chinalco in Rio Tinto is er de afgelopen maanden gespeculeerd dat Peking hiermee een fusie tussen BHP en Rio Tinto wilde blokkeren. Het akkoord met de Australische regering stelt dat Chinalco zijn belang niet mag verhogen zonder nieuwe goedkeuring van de regering. Het Chinese bedrijf krijgt ook geen zetel in de raad van commissarissen, zolang zijn belang onder de 15 procent blijft.