Waterlanders in private equity

Je hoort het niet vaak. Een private-equityfirma die een van zijn bezittingen te hulp schiet omdat deze zucht en steunt onder de schuldenlast die het bij de overname op zich heeft geladen. Meestal laten ze hun bedrijven flink zweten. Maar de Nederlandse investeringsmaatschappij Waterland heeft het gedaan en haalde daarom deze week de kolommen van de Financial Times.

Waterland heeft nieuw geld gestoken in het gokbedrijf JVH Gaming. Dat was in problemen gekomen, nadat de Nederlandse overheid de belastingen op de bruto-omzet van 11 naar 29 procent had verhoogd. De winst halveerde en JVH kon de schuldenlast niet meer dragen. Op aandrang van de banken heeft Waterland meer eigen vermogen in de uitbater van gokautomatenhallen gepompt en de schulden, met korting, teruggekocht.

Een Nederlandse private-equityfirma die met miljoenen speelt, is niet te vergelijken met een Amerikaanse of Britse vakbroeder die enkel in miljarden denkt. Maar ook grotere Britse maatschappijen als Permira en Candover zijn hun gokbedrijven te hulp geschoten onder druk van de banken. Die zijn helemaal niet blij met de hoge leningen die ze ooit verstrekt hebben en houden bedrijven strak aan de afgesproken schuldverhoudingen.

Ook aan maatschappelijke druk lijken de private-equityfirma’s zich, hoewel hun reputatie anders is, niet meer te willen onttrekken. Zo lag winkelconcern Maxeda, het voormalige Vendex KBB, de laatste weken op ramkoers met de vakbonden. De verhoudingen waren sinds het moederbedrijf van onder meer V&D, De Bijenkorf en Praxis in handen is gekomen van de Amerikaanse investeerder KKR en het Britse Permira, toch al verzuurd.

Donderdag liet een vakbondsvertegenwoordiger nog weten dat er niet eens een persbericht klaar lag voor het geval er die nacht een CAO-akkoord voor het personeel van de warenhuizen van V&D zou worden bereikt. Gisterochtend lag er toch een voorstel van Maxeda dat de bonden durven voor te leggen aan de leden. Private equity schrikt terug voor stakingen, wie had dat gedacht?

En dan neemt ook nog de politieke druk toe. Deze week stelde de SP Kamervragen over de schuldenlast die afvalbedrijf Van Gansewinkel diep in de rode cijfers heeft gedrukt. Terecht of niet, de angst voor hogere afvaltarieven voor de burger of achterblijvende investeringen in infrastructuur groeit. En omdat het besef groeit dat de private-equity-eigenaren hoge schuldenlasten juist gebruiken om zo min mogelijk belasting te betalen, kunnen ze ook in Den Haag niet op veel krediet rekenen.

Bluffen en gokken, lijkt nu het spel. Waterland staat niet alleen.

Daan van Lent

    • Daan van Lent