‘Smeken’ Fortis was beeldspraak

Het vertrouwen leek even terug, maar na drie dagen is het alweer verdwenen. President-commissaris Maurice Lippens van Fortis blijkt zijn aandeelhouders afgelopen maandag toch niet volledig de waarheid te hebben verteld. Maandag zei de Belg op een informatieve bijeenkomst dat Fortis er „alles aan gedaan had” om uitstel te krijgen voor de gedwongen verkoop van ABN Amro-onderdelen van eurocommissaris Neelie Kroes (Mededinging). „We hebben gesmeekt, maar het antwoord was nee”, antwoordde Lippens op vragen over de verkoop die Fortis veel minder opleverde dan gedacht.

En wat bleek gisteren? Kroes weet van niets. „Met Lippens heb ik het laatste driekwart jaar niet eens gesproken. Hij heeft dus absoluut niet voor mij op de knieën gelegen”, zei de eurocommissaris tegen het zakenweekblad FEM Business. Een woordvoerster in Brussel bevestigde vanmorgen dat Kroes nooit een formeel verzoek heeft ontvangen van de Belgisch-Nederlandse bank en verzekeraar met de vraag of de verkoopdeadline van 3 juli verschoven kon worden. Op deze datum moest Fortis een flink deel van ABN Amro’s portefeuille voor de zakelijke dienstverlening in Nederland hebben verkocht. Alleen dan mocht Fortis beginnen met de integratie van ABN Amro Nederland, een van de onderdelen van de bank die het kocht samen met Royal Bank of Scotland en het Spaanse Santander.

Fortis was vanmorgen druk bezig om de schade van de affaire te beperken. Lippens belde inmiddels met Kroes om „het misverstand” op te lossen. „De uitspraak over het smeken was een retorische overdrijving”, zegt een woordvoerster in een reactie.

Volgens Fortis is er de afgelopen maanden „op allerlei niveaus” contact geweest met de Europese Commissie. Er is echter nooit een formeel verzoek ingediend om de deadline te mogen verschuiven. Zo’n verzoek zou Fortis voor een probleem hebben gesteld. De kans was groot dat de integratie van ABN Amro vertraging zou oplopen en het concern wil juist snelheid brengen in het proces.

Vervolg Fortis: pagina 13

Fortis wilde juist meer vertrouwen

Als de opsplitsing van de bank eind volgend jaar zoals gepland een feit is kan er worden begonnen met het binnenhalen van de kostenbesparingen en extra inkomsten, geld dat het in problemen verkerende Fortis hard nodig heeft.

Uiteindelijk verkocht Fortis de portefeuille – met daarin onder meer een aantal zakelijke bankkantoren – op 2 juli aan Deutsche Bank voor 709 miljoen euro, 300 miljoen euro minder dan de boekwaarde van de onderdelen. Bovendien draagt Fortis nog enige tijd de risico’s van het onderdeel. Dat zal leiden tot een extra verlies van 900 miljoen euro. De lage verkoopprijs en het extra verlies noopte Fortis ertoe om eind juni aan te kondigen dat er nog eens 8,3 miljard euro moest worden opgehaald om de balans te versterken. Dit gebeurde onder meer door het schrappen van het interim-dividend en een aandelenemissie van 1,5 miljard. De koers van Fortis klapte daarop in elkaar en aandeelhouders waren woest. Hun woede werd mede veroorzaakt doordat toenmalig topman Jean-Paul Votron vlak daarvoor had gezegd dat er niet aan het dividend zou worden getornd. President-commissaris Lippens zei zelfs dat een dividendswijziging „over zijn lijk” doorgevoerd zou worden. Maandag verontschuldigde Lippens zich nog voor deze uitspraak. „Dat had ik niet moeten zeggen. Het was wellicht misleidend.”

Het concern had de afgelopen maanden moeite met communiceren met aandeelhouders. Het bedrijf had de informatieve bijeenkomst juist georganiseerd om het vertrouwen te herstellen en boze aandeelhouders weer aan zijn kant te krijgen nadat die een reeks aan slechte berichten hadden gekregen. Na die bijeenkomst in Amsterdam leken de aandeelhouders Lippens en Fortis weer wat krediet te geven. Het is de vraag hoeveel daar nu nog van over is.

    • Heleen de Graaf