NXP afvaller bij mobiele chips

De makers van gsm-chips moeten gaan samenwerken: telefoonfabrikanten willen één adres voor hun mobiele techniek. Om nog sneller nieuwe telefoons te maken.

Als er één technologische bedrijfstak is waar het ieder jaar nieuwe afkortingen regent, dan is het de telefoonbranche. Heeft een consument net begrepen dat UMTS en HSDPA snelle netwerken zijn, dan zijn telefoonfabrikanten ondertussen al bezig met mobieltjes die overweg kunnen met LTE of WiMax – nog snellere netwerken.

Dankzij de razendsnelle innovatie van mobiele telefoons moeten chipfabrikanten veel tijd en energie besteden aan onderzoek. Alleen met grote investeringen kunnen ze chips ontwikkelen die voldoen aan de nieuwste mobiele mode. Nieuwe chips leveren immers een hogere winstmarge op.

Grote onderzoekskosten zijn beter te dragen in een groot bedrijf en om die reden zocht NXP, de voormalige halfgeleiderdivisie van Philips, afgelopen voorjaar samenwerking met het Zwitserse STMicroelectronics. Het leidde tot een ST-NXP joint venture waarin NXP een belang van 20 procent hield en 1,5 miljard dollar (985 miljoen euro) ontving. Zo hoopte de twee bedrijven de concurrentie tegen twee grote Amerikaanse fabrikanten, Qualcomm en Texas Instruments, beter te kunnen weerstaan.

Maar gisteren werd bekend dat ST-NXP alweer een nieuwe partner heeft gevonden in het Zweedse bedrijf Ericsson. Dat staat bekend om zijn netwerktechnologie en ontwikkelt daarnaast een mobiel platform dat telefoons nodig hebben om met snelle netwerken te communiceren. Ericsson sluit een 50/50 joint venture met ST-NXP en koopt NXP uit.

De nieuwe joint venture is een logische stap, denkt Frits de Vries, analist van Rabobank Securities: „Telefoonfabrikanten als Nokia en Samsung willen het liefst één adres waar ze alle onderdelen van de chip, inclusief het platform kunnen kopen. Zie het maar als een soort van one stop shopping .”

Het voordeel van een totaaloplossing is dat telefoonmakers niet voor elk nieuw toestel het wiel uit hoeven te vinden, legt De Vries uit. „Gsm-chips zijn gecompliceerd tegenwoordig. Ze moeten met onder meer 3G-techniek en gps overweg kunnen Als fabrikant wil je snel nieuwe applicaties en functies toe kunnen voegen aan een telefoon, zonder dat je het complete platform of de chip hoeft te vervangen. Alleen zo kan Nokia veertig nieuwe toestellen per kwartaal uitbrengen”, aldus de Vries.

De nieuwe joint venture is een serieuze concurrent voor de Amerikaanse firma’s, aldus De Vries. Beide bedrijven kunnen gebruik maken van elkaars klantendatabase en – crosselling – zo hun slagkracht vergroten.

Volgens geruchten zou de samenwerking met Ericsson snel tot stand gekomen zijn door een mogelijke deal die Nokia – de grootste telefoonfabrikant ter wereld – zou sluiten met concurrent Qualcomm. Afgelopen maand legde Nokia namelijk al een hevige ruzie bij die het met Qualcomm had over een patentkwestie.

Vanuit Zwitserland laat ST-NXP weten dat Nokia zijn goedkeuring over de joint ventureplannen van Ericsson en ST-NXP heeft laten blijken, slechts een paar uur nadat het nieuws bekend werd.

En hoe moet het nu met NXP? Het belang van de Nederlandse chipfabrikant – 20 procent – wordt uitgekocht zodra de joint venture met Ericsson in werking treedt. NXP geeft, met gevoel voor understatement, aan dat de samenwerking „vroeger dan verwacht” tot een einde komt. Dit voorjaar had bestuursvoorzitter Frans van Houten nog aangegeven dat ST-NXP drie jaar de kans zou krijgen om te groeien.

Volgens Ron van Baden van FNV Bondgenoten is NXP dom geweest door de leiding van de joint venture makkelijk uit handen te geven. „Ze zijn genaaid en gewipt”, zegt hij. „Hoe moet je nu aan je personeel uitleggen dat de nieuwe samenwerking na een paar maanden weer verdwenen is?”

Is NXP inderdaad te bescheiden geweest door een 20 procent belang in de joint venture te nemen? Frits de Vries van Rabobank Securities: „Voor een groter aandeel hadden ze moeten bijbetalen en daar zijn geen mogelijkheden voor met zulke aandeelhouders.” NXP is in het bezit van private-equitybedrijven, waaronder investeringsmaatschappij KKR.

Volgens NXP is het afstoten van de mobiele tak een bewuste keuze voor concentratie op de andere activiteiten. Er is ongeveer 400 miljoen euro aan onderzoeksgeld voor mobiele telefonie naar de joint venture getransfereerd. Onderzoeksgeld voor andere divisies is intact gebleven, zegt NXP.

De opbrengsten van de verkoop van de draadloze divisie – 985 miljoen euro en de laatste 20 procent met een onbekende opbrengst door de uitkoop – wordt allemaal gebruikt voor nieuwe investeringen, belooft het bedrijf. De eerste aankoop (110 miljoen dolar) is een onderdeel van het Amerikaans bedrijf Conexant Systems, dat zich met digitale televisie bezighoudt.

Overigens: LTE betekent Long Term Evolution, een netwerktechniek die snelheden van 100 tot 300 megabit per seconde aankan.

    • Marc Hijink