De naam van zijn lijn, die viel verkeerd

De rijke C&A-familie houdt graag de gelederen gesloten.

Een afvallige neef is voor zichzelf begonnen met ‘Clemens en August’, de juridische rel ligt nu op straat.

Binnen het zo gesloten bolwerk van C&A-familie Brenninkmeijer is een pijnlijke scheur ontstaan. De rijkste familie van het land, met zo’n 1.500 leden eigenaar van het wereldwijde winkelconcern, heeft jarenlang een interne juridisch strijd gevoerd om de rechten op de merknaam ‘Clemens en August’.

De top van het bedrijf heeft meerdere rechtszaken aangespannen tegen een familielid dat buiten C&A om een eigen modelijn heeft opgezet. Dat blijkt uit een reconstructie in het septembernummer van zakenblad Quote dat vandaag verschijnt.

De 40-jarige in München woonachtige Alexander Brenninkmeijer werkte ooit zelf een paar jaar voor het familiebedrijf, na een studie bedrijfskunde en de interne C&A-opleiding. In 1996 nam hij ontslag en ging hij aan de slag bij modemerk Kostas. In 2003 begon Brenninkmeijer voor zichzelf met een haute couturelijn voor zowel mannen als vrouwen. Hij doopte zijn merk naar de negentiende-eeuwse grondleggers van het C&A-concern, Clemens en August Brenninkmeijer.

Het exclusieve label maakt de laatste jaren een flinke opmars in de hogere entertainmentkringen. Tot de bekende wandelende uithangborden behoren actrice Sienna Miller en acteur James McAvoy. Vorig jaar boekte het bedrijf een omzet van ruim 2 miljoen.

Het succes van Alexander Brenninkmeijer en het gebruik van de voornamen van de grondleggers heeft de leiding van het C&A-concern flink tegen de borst gestuit. Ook diens manier van opereren bevalt ze maar weinig. Anders dan de rest van de familie zoekt Alexander geregeld de publiciteit.

Cofra, de Zwitserse moedermaatschappij van C&A die wordt geleid door een oom van Alexander, Erik Brenninkmeijer, vindt de naam die neef Alexander voor zijn lijn voert een inbreuk op het merkenrecht. C&A bleek echter voordat Alexander voor zichzelf begon de namen Clemens en August nooit zelf te hebben geregistreerd.

Na een jarenlange juridische strijd en eerdere mislukte pogingen tot een schikking is inmiddels de strijdbijl begraven, zegt Alexander Brenninkmeijer in Quote. Volgens zijn advocaat heeft een afvaardiging van de 1.500 familie-aandeelhouders ervoor gezorgd dat de ruzie binnen de clan niet verder escaleerde. Het conflict werd hoe langer hoe meer een principestrijd tussen de jonge ondernemer en zijn oom Erik.

Al in de zomer van 2004 zette de laatste de aanval op zijn neef in, door via Cofra in zestig landen de merknaam ‘Clemens & August’ te registreren – alleen het &-teken wijkt af van Alexanders merk. Vervolgens heeft Cofra voor rechtbanken in Zürich en Londen vergeefs geprobeerd een verkoopverbod voor het modemerk te eisen. Ook heeft Cofra een procedure aangespannen bij het Europees merkenbureau in Alicante.

Alexander Brenninkmeijer heeft op zijn beurt in Zwitserland een rechtszaak aangespannen tegen de concurrerende merknaam ‘Clemens & August’. Om de rust binnen de rijkste familie van Nederland terug te laten keren is vorige maand een compromis afgedwongen.

Beide partijen trekken hun lopende rechtszaken in. Alexander Brenninkmeijer mag ongehinderd doorgaan met zijn modemerk en krijgt van Cofra een schadevergoeding voor de gemaakte juridische kosten.

Gevolg van het conflict is ook, zo werd hem onlangs verteld door Martijn Brenninkmeijer, een andere machtige oom binnen de clan, dat de structuur van de familie zal worden „gestroomlijnd”.

Daarbij zullen familieleden die geen aandelen C&A bezitten, meer invloed krijgen. Ook krijgt Alexander zelf een rol. Doel daarvan is volgens Quote dat dit soort interne conflicten niet meer op straat komen te liggen.

Een Cofra-woordvoerder wil niet inhoudelijk op het verhaal in Quote ingaan, omdat hij het niet heeft kunnen lezen. Hij bevestigt desgevraagd dat er „enige tijd wat discussie ” is geweest en er „een juridisch traject” liep over de rechten op het merk Clemens en August. „Naar tevredenheid van alle partijen is die zaak nu opgelost.”