Veelvraat Phelps voltooit zijn missie in de Waterkubus

Michael Phelps deed wat hij had aangekondigd: hij won acht gouden medailles in het zwembad van Peking. Mark Spitz is voorgoed naar de achtergrond verdrongen.

Michael Phelps (boven) verslaat Milorad Cavic in de allerlaatste meters van de 100 meter vlinderslag. Terwijl de Serviër zich strekt om aan te tikken, maakt Phelps nog een ultieme slag, die hem de zege oplevert. Foto’s AP This second of three video frame grab images taken from International Olympic Committee Beijing Olympic Broadcasting pool video, shows United States swimmer Michael Phelps, above, as he swims toward the finish of the men's 100-meter butterfly, along side Serbia's Milorad Cavic in the adjacent lane. Phelps beat Cavic by a hundreth of a second setting an Olympic record in 50.58 seconds, earning his seventh gold medal and matching Mark Spitz's seven gold medals from the 1972 Munich Games. (AP Photo/IOC BOB, Pool) Associated Press

Michael Phelps heeft gisteren olympische geschiedenis geschreven met zijn achtste gouden medaille tijdens de Olympische Spelen van Peking. Met de Amerikaanse zege op de 4x100 meter wisselslag verbeterde de 23-jarige veelvraat het record van zijn legendarische voorganger en landgenoot Mark Spitz, die tijdens de Spelen van München (1972) zeven keer goud had behaald.

Phelps, die sinds de Spelen van Athene (2004) al zes gouden medailles op zak had, was vorige week al de meest succesvolle olympiër aller tijden geworden. Na zijn missie in de olympische Waterkubus van Peking staat de teller voor hem op veertien gouden en twee bronzen medailles, vijf gouden plakken meer dan zijn ‘achtervolgers’ op de eeuwige olympische ranglijst, onder wie zwemmer Spitz en de Amerikaanse atleet Carl Lewis.

De vraag is hoe groot de erelijst van Phelps nog zal worden. Hij is ‘pas’ 23 jaar en zal ook nog deelnemen aan de Olympische Spelen van Londen (2012), zo is de verwachting.

Het ultieme doel van de Baltimore Bullet kwam in Peking twee keer in gevaar. Op de 100 meter vlinderslag, zaterdag, bedroeg zijn voorsprong op de Serviër Milorad Cavic precies 0,01 seconde. En eerder in het toernooi dankte Phelps zijn ploegmaat Jason Lezak op zijn knieën voor een bijna onmogelijke inhaalrace ten koste van de Franse ploeg op de 4x100 vrij.

Na de historische race van gisteren zei Phelps dat hij had moeten terugdenken aan zijn lerares Engels, die ooit tegen de hyperactieve jongeling had gezegd dat het nooit iets met hem zou worden. „Het zijn vier mooie jaren met ups en downs geweest”, zei Phelps over zijn gold rush. „Ik voel me gezegend met mijn talent en doorzettingsvermogen. Ik heb daarom mijn droom kunnen waarmaken.”

Hij won in Peking individueel de 100 en 200 meter vlinderslag, de 200 vrije slag, de 200 en 400 wisselslag, en drie estafettenummers: de 4x100 vrij, de 4x200 vrij en de 4x100 wissel. Alleen de 100 vlinder leverde hem in Peking geen wereldrecord op. „Alle doelen die ik vooraf had gesteld, heb ik hier bereikt. Ik ben daar echt enorm dankbaar voor.”

Phelps gaat na een vakantie weer fris aan het werk, zei hij in de bomvolle perszaal van de Waterkubus. Om te voorkomen dat hij last krijgt van sleur wil hij zich gaan richten op een aantal nieuwe zwemnummers. „Mijn coach Bob Bowman heeft ook wat andere trainingsmethodes in zijn hoofd. Het worden weer vier spannende jaren.”

Een van zijn collega’s, tweevoudig olympisch kampioen Kosuke Kitajima, reageerde afwijzend op die aankondiging. „Phelps op de schoolslag? Dat is wel het laatste wat ik zou willen”, zei de Japanner, die in Peking regeerde op de klassieke schoolslag.

In eigen land wordt ‘de menselijke vis’ Phelps bewierookt. Hij wordt in de kranten getypeerd als een snelheidsduivel te water, ‘a speed demon’. En ook als ‘a Speedo demon’, in een verwijzing naar het revolutionaire zwempak van fabrikant Speedo. The New York Times schreef dat „de eenpersoonsrepubliek van Michael” gisterochtend vierde zou hebben gestaan als zelfstandig land in het medailleklassement.

Ook Spitz liet zich in lovende bewoordingen uit over zijn opvolger. „Hij is de grootste, hij is heroïsch”, zei Spitz, die tegenwoordig de kost verdient als aandelenhandelaar en gastspreker. „Deze kerel is niet alleen de grootste zwemmer aller tijden en de grootste olympiër aller tijden, maar hij is misschien wel de grootste sportman aller tijden.”

Een sportman die zich zegt te gaan inzetten voor zijn sport, want zwemmen in Amerika moet op een hoger niveau, constateerde Phelps in Peking. Zijn races waren alle prime-time op tv te zien omdat de zender NBC het met veel geld voor elkaar had gekregen de finalesessies naar de ochtend te verschuiven. „Het gaat de goede kant op, maar het kan beter.”

Bekijk beelden van Michael Phelps op nrc.nl/spelen