Toch geen risico op een overwinning

De kansloos uitgeschakelde softbalsters vonden meedoen het belangrijkst.

Voor de honkballers is winnen wél belangrijk. Maar dat lukt slecht.

Het chagrijn druipt van het gezicht van bondscoach Robert Eenhoorn als de jarige honkballer David Bergman zaterdagavond midden in een inning door een mascotte wordt geknuffeld. De werper weet na die onderbreking in de laatste slagbeurt ternauwernood de Nederlandse zege tegen China veilig te stellen. Olympische druk kent Bergman niet, hij is hier om te winnen. „Dit is een honkbaltoernooi als alle andere,” zegt hij na afloop aan de enige verslaggever op het Wukesong Baseball Field.

Op dezelfde avond kijkt ook bondscoach Liz Kelly niet vrolijk als de Nederlandse softbalsters in de laatste inning de wave en high fives door de dug-out laten gaan. Ze vieren hun eerste honkslag in de verloren wedstrijd tegen Australië. Buitenvelder Saskia Kosterink wil vooral van de Olympische Spelen genieten. „Dit maak je natuurlijk maar één keer in je leven mee”, giechelt ze op het Fengtai Softball Field.

De Nederlandse honkballers en softbalsters mogen met een verschillende opvatting in Peking zijn, het resultaat is nagenoeg hetzelfde. De ploeg van Eenhoorn verloor van Taiwan (5-0), de Verenigde Staten (7-0) en Japan (6-0) en heeft na de overwinning tegen China (6-4) nog een minimale kans de volgende ronde te bereiken. Het team van Kelly is na nederlagen tegen China (10-2), Canada (9-2), Japan (3-0), Venezuela (8-0), Australië (8-0) en de Verenigde Staten (8-0) al uitgeschakeld.

De honkbalinternationals besluiten in Peking een succesvolle periode onder de scheidend bondscoach Eenhoorn. De voormalige profspeler leidde Nederland naar twee vierde plaatsen bij wereldkampioenschappen en naar vier Europese titels. Vorig jaar werd hij bij het sportgala met voetbaltrainer Foppe de Haan verkozen tot ‘coach van het jaar’. In China heeft Eenhoorn de beschikking over een groep met spelers die deelnemen aan hun tweede of derde Olympische Spelen. Zij zijn bekend met de kwaliteiten van professionele werpers uit Japan en aanstaande professionele pitchers uit de Verenigde Staten.

„Tegen de sterke landen moeten we hopen dat we zo lang mogelijk bij ze kunnen blijven, om uiteindelijk met een kleine score te winnen”, zegt Eenhoorn. „Daarvoor hebben we voorlopig te veel punten opgegeven. De zege van vandaag hadden we wel even nodig. Hopelijk creëert het een bepaald gevoel bij de jongens, waardoor we meer van de kleine kansen gaan benutten.” Ook werper Bergman noemt de valse start van de honkballers „dramatisch”.

Het vloekt met de wijze waarop de softbalsters – voor het eerst sinds 1996 aanwezig – door hun olympische speeltuin flaneren. Zij hebben meer op met het olympische adagium ‘meedoen is belangrijker dan winnen’ dan met het uitgangspunt van sportkoepel NOC*NSF om alleen kansrijke ploegen naar Peking te sturen. De speelsters stralen als het Chinese publiek vecht om een bal die op de tribune is beland, lachen breeduit als ze te laat komen om een Australische tegenstander van scoren te weerhouden en moesten bij een eerder duel worden gesommeerd hun sieraden af te doen.

„Er is een risico dat we winnen”, had de Amerikaanse disciplinecoach Kelly nog bij de teampresentatie in Amsterdam gezegd. „Ik zou het leuk vinden de koningin te ontmoeten en ik denk dat de speelsters gebrand zijn op een verrassing.” Maar daarmee vergiste ze zich stevig in de vijftien softbalsters die ze naar Peking meenam. Voor de meesten lijkt het veiligstellen van het olympische startbewijs tegen aartsrivaal en Europees kampioen Italië in juni intussen het hoogtepunt. „Het was ons eerste doel, maar het was ook een verrassing voor de meeste speelsters. Daarom zijn ze zo blij hier te zijn”, zegt Kelly.

Een kans op eerherstel krijgen de vertegenwoordigende ploegen van de KNBSB voorlopig niet. Het Internationaal Olympisch Comité (IOC) schrapte de sporten van het programma voor de Zomerspelen van 2012 in Londen, waarbij softbal het slachtoffer werd van de reputatie van honkbal. Het IOC knapte af op het steroïdenprobleem van de Amerikaanse profcompetitie MLB en het ontbreken van de beste spelers bij olympische toernooien. Over een mogelijke terugkeer van de sporten in 2016 moet nog worden beslist. Eenhoorn: „Ik heb vaker gezegd dat het een grote teleurstelling is. Ik hoop dat het IOC ziet wat voor een fantastische sport honkbal is.”

Het comité kan in Peking in ieder geval de conclusie trekken dat honk- en softbal ook geen ‘wereldsporten’ zijn, aangezien de Nederlandse ploegen samen Europa vertegenwoordigen. „Onze sport is in Europa al heel klein”, zegt softbalster Kosterink. „Nu zal het wel helemaal naar beneden zakken.” Volgens Eenhoorn is het vooruitzicht voor honkbal minder somber. „We hebben 44 spelers die in de profcompetities in Amerika spelen. Dat aantal is aan het groeien. We moeten alleen zorgen dat onze eigen competitie beter wordt om op dit soort toernooien vaker mee te doen om de medailles.”

    • Michiel Dekker