Nadal lost Zwitserse tenniskoning af in stijl

Roger Federer moest in Peking genoegen nemen met goud in het dubbelspel. Maar in een veranderend tennislandschap schenkt dat veel voldoening.

Het is even wennen: Roger Federer die een gat in de lucht springt na het winnen van een gouden medaille in het dubbelspel. Nadat hij zaterdag met Stanislas Wawrinka het Zweedse duo Aspelin en Johansson had verslagen in de finale van het olympisch tennistoernooi in Peking, dartelde de Zwitser als een kind over de baan. Hij wierp zich in de armen van zijn vijf jaar jongere landgenoot en vervolgde samen met hem zijn vreugdedans.

Een jaar geleden had Federer een olympisch tennistoernooi zonder individuele medaille als blamage beschouwd. De Zwitser speelde in 2007 vier grandslamfinales, die hij met uitzondering van Roland Garros won. De olympische titel leek een logisch vervolg op die zegereeks. „Een kroon op mijn carrière”, noemde Federer een gouden medaille voorafgaand aan het toernooi waar hij bij eerdere pogingen vroegtijdig werd uitgeschakeld. In Sydney ging hij acht jaar geleden als negentienjarige debutant onderuit tegen de Duitse Tommy Haas. De Tsjech Tomas Berdych zette hem vier jaar geleden in Athene de voet dwars in de tweede ronde.

Maar in een jaar tijd kan er veel veranderen. Federer leed sinds de Australian Open de ene na de andere nederlaag – ook tegen mindere goden als Radek Stepanek en Mardy Fish. Dat Rafael Nadal hem vandaag aflost als nummer één van de wereld was al vóór de Olympische Spelen bekend. Maar dat Federers rivaal ook in Peking met de gouden plak aan de haal ging, moet een hard gelag zijn voor de man die ruim vierenhalf jaar lang de wereldranglijst aanvoerde. In drie sets zette Nadal zijn Chileense tegenstander Fernando Gonzalez aan de kant: 6-3, 7-6 en 6-3. Novak Djokovic moet genoegen nemen met brons. De Serviër verwees de bedwinger van Roger Federer, James Blake, naar de vierde plaats.

Als Federer de ontknoping van het olympisch tennistoernooi heeft gezien, dan moet ook hem de onoverwinnelijke aura van zijn Spaanse rivaal zijn opgevallen. Alsof zijn ‘alter ego’ in Peking aan het werk was – zo moet het voor de Zwitser hebben gevoeld. Met name de manier waarop Rafa zich uit benarde situaties redde, deed sterk denken aan de wijze waarop Federer dat jarenlang deed: beheerst en niet zonder risico’s. Nadal weifelde niet toen de bronzen medaillewinnaar van ‘Athene’ in het tweede bedrijf twee setpunten op zijn service afdwong. En toen de Chileen halverwege de derde set aanstalten maakte tot een spurt, snoerde de nieuwe nummer één hem hardhandig de mond.

Het overwegend Spaanse publiek stond op de banken toen Nadal de eerste Spaanse gouden medaille in het olympische tennis had veiliggesteld. Ook Rafa erkende het gewicht van zijn prestatie toen hij na zijn vierde matchpunt geëmotioneerd op de grond ging liggen. „Een droom” noemde hij het winnen van de Spelen bij zijn debuut in het enkelspel. Hoewel de 22-jarige krachtpatser gesteld is op zijn privacy, geniet hij van het gemeenschapsgevoel in het olympische dorp. „Ik ben totaal niet met de wereldranglijst bezig”, zei de man die vier jaar geleden in Athene niet verder kwam dan de eerste ronde van het dubbeltoernooi. „Ik denk alleen aan mijn land en de eer het te mogen verdedigen.”

Dat neemt niet weg dat zich over een week de volgende grote klus aandient: het winnen van de US Open, waar Nadal tot nu toe nooit verder reikte dan de kwartfinale. En waar viervoudig titelverdediger Federer zich ongetwijfeld zal willen revancheren. Maar statistieken en reputaties hebben Rafa nooit gehinderd bij de verwezenlijking van zijn doelen. Hij concentreert zich samen met coach Toni op zijn eigen spel. „Elke ochtend sta ik op met plannen om mijn spel te verbeteren”, zei de Spanjaard onlangs in Peking. „Dat is het enige waar ik als tennisser vat op heb.”