‘Bijna 500 doden bij strijd in grensregio Pakistan’

Zeker 460 militanten en 22 militairen zijn gedood tijdens tien dagen van gevechten in de Pakistaanse tribale regio Bajaur. Dat heeft minister van Binnenlandse Zaken Rehman Malik gisteren gezegd op een persconferentie in Peshawar. Zo’n 219.000 inwoners zouden hun huizen zijn ontvlucht, meldde gouverneur Owais Ahmed Ghani van de Northwest-Frontier Province. Omdat de strijd nog aanhoudt is het gebied te gevaarlijk voor onafhankelijke verificatie van deze gegevens.

Bajaur is een van de zeven gebieden aan de Afghaanse grens, waar stammen onderdak zouden bieden aan Al-Qaeda, Talibaan-strijders en extremisten die zich de Pakistaanse Talibaan noemen. De regering onder leiding van de Pakistaanse Volkspartij (PPP) had zich bij haar aantreden in maart voorgenomen om de militaire aanpak van president Musharraf te vervangen door onderhandelingen met de stammen, maar voerde in juni toch een offensief uit in de tribale regio Khyber, en nu in Bajaur. Ook wordt strijd gevoerd in de nabijgelegen Swat-vallei, waar in het voorjaar een vredesakkoord werd gesloten met moslimextremisten.

De strijd in Bajaur zou tot de zwaarste behoren sinds Musharraf na de verdrijving van het Talibaan-regime uit Afghanistan troepen langs de grens posteerde. De gevechten begonnen op 6 augustus, toen opstandelingen een militaire post aanvielen. Zij hadden vergelding aangekondigd na een militaire actie tegen de Pakistaanse Talibaan onder leiding van Baitullah Mehsud, die in juli zeventien paramilitairen van het Frontier Corps in een hinderlaag hadden gedood.

Het leger maakt in Bajaur gebruik van gevechtshelikopters en -vliegtuigen om schuilplaatsen van extremisten te bombarderen. Het is onduidelijk of er burgerslachtoffers zijn gevallen.

Volgens Malik zijn er ongeveer 3.000 militanten actief in het gebied, en zijn de meesten van hen buitenlanders. Ook dit is niet onafhankelijk vastgesteld.

Pakistan heeft internationaal veel kritiek gekregen op de nieuwe aanpak van het terrorisme. De aanvallen in het oosten van Afghanistan zijn de afgelopen maanden sterk toegenomen. Malik draaide de beschuldiging gisteren om: hij zei over bewijzen te beschikken dat de militanten in Bajaur raketwerpers, raketten en munitie ontvangen vanaf de andere kant van de grens. Hij vertelde niet wie ze zou leveren.