Case held van aandeelhouders AOL

De voormalige topman van internetbedrijf AOL, Steve Case, is naar zijn ananasplantage op Hawaii gevlucht. Dat deed hij nadat door de fusie tussen AOL en mediaconcern Time Warner, die hij in 2000 tot stand bracht, een groot deel van de gezamenlijke marktwaarde van beide ondernemingen in rook was opgegaan.

Nu John Malone, de bestuursvoorzitter van Liberty Media, openstaat voor een ruil van zijn belang van 2,8 procent in Time Warner voor de internetactiviteiten van AOL, is de omvang van de verdiensten van Case voor de aandeelhouders van AOL een stuk duidelijker geworden.

Door het samengaan van AOL en Time Warner ontstond een mediagigant van 350 miljard dollar. Acht jaar later is het concern, inclusief zijn afgestoten kabeldivisie, nog maar een kwart van dat bedrag waard. Een groot deel van dit verlies aan waarde kan worden toegeschreven aan de dotcomcrisis. Hoewel AOL ten tijde van de fusie slechts eenderde van de omzet van Time Warner verwezenlijkte, kon het bedrijf wel bogen op een tweemaal zo hoge marktwaarde.

Die waarde was grotendeels gebaseerd op zijn activiteiten als internetaanbieder via gewone telefoonlijnen (‘dial-up’). Toen de fusie werd beklonken, nam deze sector 70 procent van de omzet van AOL voor zijn rekening, en beleggers hadden verwacht dat de snelle groei zou aanhouden. Dat is niet gebeurd.

Vandaag de dag heeft AOL nog 8,7 miljoen dial-up abonnees, en dat aantal slinkt. Malone zegt dat hij bereid is de divisie van Time Warner over te nemen, in ruil voor zijn belang in het mediaconcern, dat nu 1,6 miljard dollar (1,09 miljard euro) waard is.

Je zou kunnen betogen dat AOL, als Case de fusie met Time Warner niet had bekokstoofd, vandaag de dag als onafhankelijk bedrijf deze waarde zou hebben gehad. In plaats daarvan kregen de aandeelhouders van AOL dankzij de fusie 55 procent van Time Warner in handen. Op basis van de huidige beurskoersen van Time Warner en Time Warner Cable komt dat neer op zo’n 46 miljard dollar – ofwel ruwweg 29 maal de waardering die Malone nu overheeft voor de ooit tot de kernactiviteiten van AOL behorende divisie.

Men kan zich AOL-Time Warner blijven herinneren door de enorme hoeveelheden aandeelhouderswaarde die zijn vernietigd. Maar door de dure aandelen van AOL te gebruiken om een meerderheidsbelang in Time Warner te verwerven, zou Case wel eens de grootste roofoverval uit de moderne financiële geschiedenis kunnen hebben gepleegd.

Jeff Segal

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com

    • Jeff Segal