Rare kunsthandelaar of dief?

Toen de excentrieke feestganger en kunsthandelaar William Kingsland in 2006 overleed, liet hij in zijn New Yorkse appartement een grote collectie Picasso’s en honderden andere schilderijen en kunstvoorwerpen na. Maar geen testament. Kingsland had kennelijk ook geen erfgenamen, dus huurde de stad New York twee veilinghuizen om alles te verkopen. Twee verhuizers gingen er met twee Picasso’s vandoor. Ze werden gepakt en veroordeeld.

Dat was pas het begin van de problemen. Het veilinghuis Christie’s, dat het duurste deel van de collectie voor zijn rekening nam, ontdekte dat een aantal schilderijen sinds de jaren ’60 en ’70 geregistreerd stonden als gestolen. En na een veiling van het goedkopere werk bij Stair Galleries, kwam de Harvard Universiteit in Boston in actie. Twee geschilderde portretten, een uit 1790, waren in 1968 en 1971 uit de universiteit gestolen.

De veiling bij Christie’s werd afgelast en sindsdien houdt de FBI zich bezig met de zaak. Van minstens twintig schilderijen en kunstvoorwerpen staat inmiddels vast dat ze zijn gestolen. Een daarvan is een buste van beeldhouwer Alberto Giacometti met een geschatte waarde van een miljoen dollar, zei de kunstrechercheur Jim Wynne begin deze week. Kingsland gebruikte het zware ding om te voorkomen dat deuren dichtsloegen.

Stair Galleries ontdekte vier gestolen stukken. De FBI heeft nu foto’s van 137 items van de Kingsland-collectie op zijn website gezet, in de hoop dat rechtmatige eigenaars zich melden. ‘Stolen art uncovered. Is it yours?’

Volgens de FBI is kunstdiefstal een schimmige vorm van misdaad, die jaarlijks minstens vier miljard euro aan verliezen veroorzaakt. De Kingsland-collectie, hoe gevarieerd en interessant ook, is niet eens een vondst van immense omvang. Niettemin waren de Picasso’s die de verhuizers achterover drukten minstens 40.000 euro waard, de andere Picasso’s in zijn collectie zijn ongeveer 400,000 euro waard.

Na de dood van Kingsland kwamen ook over hemzelf duistere dingen naar boven. Hij bleek geboren als Melvyn Kohn en had familieleden die hij in jaren niet had gesproken. Desondanks blijft de stad New York de erfenis afhandelen en de opbrengst in ontvangst nemen. „Of hij een dief was of een collectioneur die in goed vertrouwen kunst kocht, kunnen we niet vaststellen”, zegt Wynne. „Alles wat we weten is dat het gestolen spul bij hem terechtkwam.” (AP, Reuters)

Meer hierover en foto’s op www.fbi.gov/arttheft