Yao Ming kan het tegen VS niet alleen

Het duurde nog lang voordat de Amerikaanse basketballers afstand namen van het China van Yao Ming. Het publiek klapte voor beide teams.

LeBron James heeft weinig moeite met de Chinese verdediging en scoort. Onder op de foto zijn teamgenoot Kobe Bryant. Foto AFP US LeBron James dunks during the men's preliminary round group B basketball match USA vs China at the Olympic basketball gymnasium during the 2008 Beijing Olympic Games on August 10, 2008. AFP PHOTO/GABRIEL BOUYS AFP

Met de voorspelling dat Yao Ming geen honderd punten zou maken en dat de Verenigde Staten dicht bij de honderd punten zouden eindigen, kreeg Mike Krzyzewski gelijk. De coach van de Amerikaanse basketballers zag zijn ploeg gisteren met 101-70 de langverwachte confrontatie met het China van volksheld Yao Ming winnen. Vooral was de wedstrijd een Chinese liefdesverklaring aan de 2,29 meter lange nationale talisman Yao en de Amerikaanse profcompetitie NBA, die ook in China erg populair is.

De status van de eerste groepswedstrijd van beide basketbalploegen was opgeklopt tot een vernieuwde machtsstrijd tussen oost – met China in plaats van de Sovjetunie – en west. De vraag naar kaartjes voor het eerste groepsduel van beide teams was zo groot, dat zelfs de Amerikaanse president George Bush een aanvraag moest indienen voor een plek in het olympische basketbalgymnasium in Peking. Ook zijn Chinese collega Wen Jiabao was aanwezig. Televisiestations hielden rekening met honderden miljoenen kijkers, de Amerikaanse aanvaller Carmelo Anthony vermoedde zelfs dat het de bestbekeken wedstrijd in de sportgeschiedenis zou worden.

In sportief opzicht gezien speelde de Amerikaanse ploeg toch vooral tegen Yao Ming, spelverdeler van Houston Rockets en met hordenloper Liu Xiang de belangrijkste sporter van China. De Verenigde Staten treden in Peking aan met een ploeg die tot Redeem Team is gedoopt – vrij vertaald: de ploeg die iets recht te zetten heeft. Vedetten als LeBron James, Kobe Bryant en Dwyane Wade conformeerden zich aan het plan de in 2004 kwijtgeraakte olympische basketbaltitel te heroveren. China beschikt naast Yao over één NBA-speler: Yi Jianlian. In de uren voor de wedstrijd werd bekend dat international Sun Yue de overstap maakt naar Los Angeles Lakers.

Want de NBA heeft na Europa enkele jaren geleden ook China ontdekt als kweekvijver voor basketballers en vooral als markt om het product basketbal te verkopen. Sinds Yao in 2002 zijn contract bij de Rockets tekende, worden Amerikaanse wedstrijden live uitgezonden in China. De NBA heeft plannen voor een Chinese profcompetitie met twaalf ploegen en een winkelketen. De CBA, de Chinese tegenhanger van de NBA, heeft zestien ploegen en gestaag groeiende kijkcijfers. De bond schat dat zo’n 300 miljoen Chinezen basketbal spelen. Op de asfaltpleinen in steden als Peking en Shanghai geldt een wachttijd van een uur voordat er een basket vrij is.

Het Chinese publiek omarmde gisteravond het Amerikaanse basketbal, dat cheerleaders en flauwe mascottes naar de speelvloer bracht en bier en popcorn naar de tribunes. De toeschouwers verwelkomden de miljonairs uit de Verenigde Staten even hartelijk als de eigen ploeg. Behalve het rood van het Chinese shirt waren gisteravond ook het geel van Los Angeles Lakers, het blauw van Cleveland Cavaliers en het groen van de NBA-kampioen van afgelopen seizoen Boston Celtics te zien. De kreten van bewondering vanuit het publiek voor de zogenoemde tomahawk dunks van James deden niet onder voor de toejuichingen bij de afstandsschoten van Yao.

De wedstrijd kende het begin dat de Chinese toeschouwers zich hadden gewenst. Yao bracht China met een bekeken worp op voorsprong, in de tegenaanval scoorde de Amerikaan Dwight Howard na een spectaculaire sprong. Het eerste kwart kon China nog meekomen met de Verenigde Staten, daarna nam de ploeg van Krzyzewski afstand. En hoewel de Amerikanen deze Olympische Spelen zwoeren hun tegenstanders minder arrogant tegemoet te treden, was het slot een tikje kleinerend voor China. Met gevoel voor regie besloot uitblinker LeBron James de laatste tien seconden te laten wegtikken zonder de bal in het spel te brengen.

    • Michiel Dekker