Zware strijd in opstandig Zuid-Ossetië

Het conflict tussen Georgië en Rusland over de opstandige Georgische regio Zuid-Ossetië is ernstig geëscaleerd. Afgelopen nacht braken zware gevechten uit rond regiohoofdstad Tschinvali. Rusland dreigt met ingrijpen. De VS en de NAVO roepen op tot onderhandelingen.

Volgens de autoriteiten in Zuid-Ossetië en een in het gebied aanwezige Russische journalist zijn in en rond Tschinvali zeker vijftien burgers omgekomen. Gevechten tussen het Georgische leger en eenheden in Zuid-Ossetië braken uit enkele uren nadat de Georgische president, Michail Saakasjvili, een eenzijdig staakt-het-vuren had afgekondigd. Dat besluit volgde op incidenten eerder deze week.

De betrekkingen tussen Georgië en Rusland waren al gespannen doordat Georgië lidmaatschap van de NAVO nastreeft en Rusland daar fel op tegen is. Rusland steunt het separatistische Zuid-Ossetië economisch en politiek. De regio scheidde zich na een bloedige oorlog in 1991-1992 af van Georgië en is sindsdien de facto autonoom, maar zoekt aansluiting bij de Russische Federatie.

Georgië zou raketten en artillerie hebben afgevuurd op Tschinvali. De Russische premier Poetin dreigde vanochtend vanuit Peking, waar hij de openingsceremonie van de Olympische Spelen bijwoont, met vergelding. Hij noemde de Georgische acties een „daad van agressie” en zei dat Rusland zal reageren.

President Saakasjvili zei vandaag op tv dat Russische bommenwerpers Georgische dorpen hadden gebombardeerd. Daarbij zouden zeven mensen gewond zijn geraakt. Volgens Saakasjvili voert Rusland een „grootschalige militaire operatie” uit tegen Georgië. Saakasjvili riep op tot een „volledige mobilisatie” van het leger. Het Rode Kruis heeft vrije doorgang gevraagd om gewonde burgers uit het gebied te kunnen afvoeren.

Rusland heeft vannacht onmiddellijk de VN-Veiligheidsraad in spoedzitting bijeen laten roepen. Die is zonder resultaat uiteen gegaan. De VS en Groot-Brittannië steunden Georgië in het protest tegen een passage waarin zowel Georgië als Zuid-Ossetië wordt opgeroepen af te zien van geweld. Washington riep vanochtend op tot een vredige oplossing. De NAVO riep op tot „directe beëindiging van gewapende confrontaties”. (AP, AFP, Reuters)