Twee kapiteins op een schip, dat werkt niet

Het AD keert na drie jaar waarschijnlijk volledig terug bij PCM Uitgevers.

Waar is de krant beter af?

Na ruim drie jaar komt een einde aan het gedeeld ouderschap van het AD. De krant, gezamenlijk eigendom van PCM Uitgevers en Wegener, keert vermoedelijk nog dit jaar terug in de moederschoot van PCM. Beide uitgevers maakten gisteren bekend dat zij onderhandelen over de verkoop van Wegeners belang in AD Nieuwsmedia aan PCM. Wegener, uitgever van regionale dagbladen en huis-aan-huiskranten, bezit 37 procent van het AD. PCM Uitgevers, eigenaar van onder meer nrc.next, heeft de rest.

De eventuele verkoop, die volgens een woordvoerder van PCM waarschijnlijk nog dit jaar wordt beklonken, is een nieuwe stap in de roerige geschiedenis van het Algemeen Dagblad. De krant, opgericht in 1946, was tot september 2005 eigendom van PCM. De titel, bekend van onder meer de Haringtest en de Oliebollentest, was voor de eeuwwisseling een geduchte concurrent voor De Telegraaf, maar verloor in de jaren daarna snel lezers.

Een fusie met enkele regionale kranten van Wegener – onder meer Haagsche Courant en Utrechts Nieuwsblad – en regiotitels van PCM zelf, leek de toenmalige PCM-top de beste oplossing voor het Algemeen Dagblad. De start van het nieuwe AD op 1 september 2005 verliep moeizaam. Lezers klaagden dat zij hun regionale nieuws misten, adverteerders liepen weg en de besluitvorming in de joint venture verliep moeizaam. PCM bezit weliswaar een meerderheidsbelang in het AD, maar Wegener bedong bij de fusie dat zij evenveel zeggenschap kreeg als PCM. Een klassiek geval van twee kapiteins op één schip wat de slagvaardigheid van AD Nieuwsmedia niet ten goede kwam.

Moet het AD nu blij zijn dat het terugkeert naar PCM? Enerzijds wel, want het uitgeven van dagbladen is een kernactiviteit van PCM. Zeker na de verkoop van PCM’s educatieve divisie Thieme Meulenhoff aan de Noord-Nederlandse uitgeverij NCD/VBK, afgelopen mei. Anderzijds blijft PCM een uitgever van landelijke titels, gericht op nationale adverteerders. Het AD daarentegen moet een (belangrijk) deel van zijn reclame-inkomsten halen uit de regionale markt.

Was het AD dan beter af geweest bij Wegener? Waarschijnlijk niet. Wegener is sinds vorig jaar eigendom van de Britse regionale uitgeverij Mecom. Dat bedrijf eist hoge rendementen van zijn titels, tussen 15 en 20 procent. Het AD haalt dat niet – net zo min als enkele andere Wegener-bladen – en lijkt dan ook beter af te zijn bij de ideële aandeelhouders van PCM. Plannen voor een reorganisatie en nieuwe ontslagen leidde deze zomer tot acties bij alle Wegener-kranten, waaronder het Brabants Dagblad en De Gelderlander. Of het AD buiten die bezuinigingen zou zijn gebleven, viel nog maar te bezien. Dat neemt niet weg dat de synergie met de Wegener-titels voor het AD vermoedelijk groter is dan met de PCM-kranten. Wegener heeft een centrale redactie die nationale en internationale kopij maakt voor alle titels. Daarbij had het AD zich kunnen aansluiten.

Recente ontwikkelingen bij Wegener-eigenaar Mecom maken het overigens onwaarschijnlijk dat Wegener PCM had uitgekocht bij het AD. Mecom zou onder druk staan van ontevreden aandeelhouders die een hoger rendement eisen. Mecoms beurskoers kelderde het afgelopen jaar.

De vraag is wat Wegener met de opbrengst van het belang in AD Nieuwsmedia – geschat wordt rond 20 miljoen euro – gaat doen. Overmaken aan Londen om de aandeelhouders van Mecom gerust te stellen? Of investeren in redactie en nieuwe media, zoals de Wegener-kranten graag willen? In september praten redacties en raad van bestuur van Wegener over de reorganisatie. De verkoop van het AD is een nieuw en actueel agendapunt.

    • Jan Benjamin