AD lijkt beter af in handen van ideële aandeelhouder

Nieuwsanalyse

PCM praat met Wegener over de overname van het AD. Dat lijkt voor die krant een gunstige ontwikkeling.

Na ruim drie jaar komt een einde aan het gedeeld ouderschap van het AD. De krant, gezamenlijk eigendom van PCM Uitgevers en Wegener, keert vermoedelijk nog dit jaar volledig terug bij PCM. Beide uitgevers maakten gisteren bekend dat zij onderhandelen over de verkoop van Wegeners belang in AD Nieuwsmedia aan PCM. Wegener, uitgever van regionale dagbladen en huis-aan-huiskranten, bezit 37 procent van het AD. PCM Uitgevers, eigenaar van onder meer NRC Handelsblad en de Volkskrant, heeft de rest.

Het AD, toen nog Algemeen Dagblad, werd opgericht in 1946. De krant behoorde tot september 2005 toe aan PCM. Het AD was voor de eeuwwisseling een geduchte concurrent voor De Telegraaf, maar verloor in de jaren daarna snel lezers. Een fusie met enkele regionale kranten van Wegener – onder meer Haagsche Courant en Utrechts Nieuwsblad – en regiotitels van PCM zelf, leek de toenmalige PCM-top de beste oplossing voor het Algemeen Dagblad. Ook Wegener hoopte met de fusie enkele kwakkelende regionale titels nieuw leven in te blazen.

De start van het nieuwe AD op 1 september 2005 verliep moeizaam. Lezers klaagden dat zij hun regionale nieuws misten, hoewel de krant verschijnt in zeven regionale edities (en een landelijke editie). Verder keerden adverteerders de krant de rug toe en verliep de besluitvorming in de joint venture moeizaam. PCM bezit weliswaar een meerderheidsbelang in het AD, maar Wegener bedong bij de fusie dat het evenveel zeggenschap kreeg als PCM. Een klassiek geval van twee kapiteins op één schip, wat de slagvaardigheid van AD Nieuwsmedia niet ten goede kwam.

Moet het AD nu blij zijn dat het waarschijnlijk terugkeert naar PCM? Enerzijds wel, want het uitgeven van (landelijke) dagbladen is een kernactiviteit van PCM. Zeker na de verkoop van PCM’s educatieve divisie Thieme Meulenhoff aan de Noord-Nederlandse uitgeverij NCD/VBK, afgelopen mei. Met behulp van PCM’s nationaal opererende commerciële afdeling zou het AD beter dan nu landelijke adverteerders moeten kunnen werven. Het AD moet daarnaast wel ook een (belangrijk) deel van de reclame-inkomsten uit de regio halen. En één eigenaar kan sneller beslissingen nemen dan twee.

Was het AD beter af geweest bij Wegener? Waarschijnlijk niet. Wegener is sinds vorig jaar eigendom van de Britse uitgeverij Mecom. Dat bedrijf eist hoge rendementen van zijn titels, tussen 15 en 20 procent. Het AD haalt die winstmarge niet, net zo min als enkele andere Wegener-bladen, en is zo bekeken beter af bij de ideële aandeelhouders van PCM.

Plannen voor een reorganisatie en nieuwe ontslagen leidden deze zomer tot acties bij alle Wegener-kranten, waaronder het Brabants Dagblad en De Gelderlander. Die kranten hoeven nu in elk geval niet meer bang te zijn dat ze ook ooit zullen opgaan in het AD.

Of het AD buiten die bezuinigingen zou zijn gebleven, viel nog maar te bezien. Dat neemt niet weg dat de synergie met de Wegener-titels voor het AD vermoedelijk groter is dan die met de PCM-kranten. Wegener heeft een centrale redactie die nationale en internationale kopij maakt voor alle titels. Daarbij had het AD zich kunnen aansluiten.

Recente ontwikkelingen bij Wegener-eigenaar Mecom maken het overigens onwaarschijnlijk dat Wegener PCM had uitgekocht bij het AD. Mecom zou onder druk staan van ontevreden aandeelhouders die een hoger rendement eisen. Mecoms beurskoers kelderde het afgelopen jaar. De Britse uitgever overweegt zijn activiteiten in Noorwegen, regionale uitgever Edda Media, af te stoten.

De vraag is wat Wegener met de opbrengst van het belang in AD Nieuwsmedia – die geschat wordt op circa 20 miljoen euro – gaat doen. Overmaken aan Londen om de aandeelhouders van Mecom gerust te stellen? Of investeren in redactie en nieuwe media, zoals de Wegener-kranten graag willen? In september praten redacties en raad van bestuur van Wegener verder over de reorganisatieplannen. De verkoop van het AD zal daar hoog op de agenda staan.

    • Jan Benjamin