‘Geheime Britse deal met Sadr’

Britse troepen hielden zich dit voorjaar bij verbitterde gevechten in de Zuid-Iraakse stad Basra bijna een week afzijdig wegens een geheim akkoord met de militie van de radicale shi’itische geestelijke Muqtada Sadr.

Deze beschuldiging hebben Amerikaanse en Iraakse officieren gisteren geuit in het dagblad The Times. De Britten bleven eind maart zes dagen lang gekluisterd aan hun basis op het vliegveld buiten Basra, terwijl Amerikaanse en Iraakse strijdkrachten zware gevechten voerden met verschillende milities. Deze laatste zetten sinds de komst van de Britten in Basra in 2003 de toestand steeds meer naar hun hand. Pas toen de ergste gevechten voorbij waren, verleenden de Britten assistentie.

Volgens The Times dateerde de deal al van vorige zomer. Toen zou de Britse legerleiding overeengekomen zijn met het Leger van de Mahdi, Sadr’s militie, geen patrouilles meer in Basra te houden in ruil voor een ongestoorde aftocht van de Britten uit hun laatste bolwerk in de stad. Ook lieten de Britten een aantal gevangen militieleden vrij. De BBC meldde gisteren eveneens dat er een akkoord van deze aard was gesloten.

Minister van Defensie Des Browne ontkende gisteren echter dat er sprake was van een geheime overeenkomst. Volgens hem waren zulke suggesties „gewoon niet waar”. Britse legerfunctionarissen hebben wel bevestigd dat er een akkoord bestond met de militie over de Britse aftocht uit de stad vorige zomer. Onduidelijk is echter of daarbij ook is afgesproken dat de Britten Basra verder zouden mijden. Dat deden ze overigens de laatste jaren toch al steeds minder uit angst voor aanslagen op de eigen militairen.

Vanmorgen meldde The Times dat Britse en Iraakse officieren uit Basra kort voor de gevechten van eind maart premier Nouri al-Maliki een aanval op de milities hadden voorgesteld. De Iraakse premier verwierp dit plan echter en riep in plaats daarvan de steun in van de Amerikanen.

Sadr is inmiddels van plan zijn aanhangers te ontwapenen en zijn Leger van de Mahdi om te vormen tot een sociale en politieke beweging, aldus een bericht in de Wall Street Journal, dat gisteren verscheen.