Autoreus GM verliest miljarden

General Motors verloor vorig kwartaal 15,5 miljard dollar. De Amerikaanse auto-industrie beleeft de zwaarste tijden in 16 jaar. En het einde is niet in zicht.

Een joekel van een terreinwagen die moeiteloos een steile bergwand in de woestijn beklimt of over modderige weggetjes in de bossen sjeest. De bestuurder: een stoere cowboy of een bouwvakker in overall. Zo zag de gemiddelde Amerikaanse autoreclame er in de jaren negentig uit. En met succes.

Jarenlang kochten Amerikanen gretig auto’s, zo’n 16 miljoen per jaar. De autofabrikanten liggen nu op koers om slechts 12,55 miljoen auto’s te verkopen in Amerika, het laagste aantal in 16 jaar. Torenhoge brandstofprijzen en strengere eisen van kredietverstrekkers voor autoleningen zijn de oorzaak.

Vrijdag maakte General Motors bekend dat het in het tweede kwartaal van dit jaar een verlies moest nemen van 15,5 miljard dollar (10 miljard euro). Het was het vierde achtereenvolgende kwartaalverlies voor GM. Het verlies wordt veroorzaakt door slechte omzetresultaten en een serie van eenmalige onkostenposten.

Zo moest GM voor 3,3 miljard dollar de contracten van 19.000 werknemers afkopen en kostte het faillissement van toeleverancier en voormalig dochter Delphi 2,8 miljard. Tevens schreef GM 1,3 miljard af op GMAC, de hypotheekverstrekker waar GM een belang van 49 procent in heeft.

Zonder deze bijzondere posten verloor GM vorig kwartaal 6,3 miljard dollar. In de maand juli verkocht GM 233.340 auto’s, ruim een kwart minder dan vorig jaar. Bij de andere twee fabrikanten uit Detroit waren de verkopen bijna even slecht. Zo verkocht Chrysler vorige maand 98.109 auto’s, 29 procent minder dan een jaar geleden. Ford verkocht 13 procent minder auto’s dan in juli 2007. Ford verkocht in juli 20 procent minder grote trucks en 54 procent minder terreinwagens (SUV’s) vergeleken met een jaar geleden.

De Japanse autofabrikanten wisten de schade in juli beperkt te houden. De kleinere en zuinigere auto’s verkochten iets beter dan de Amerikaanse modellen. Het aantal verkochte Toyota’s daalde weliswaar met 12 procent naar 197.424, maar Nissan meldde een groei van 8,5 procent in de Amerikaanse verkoopcijfers.

GM probeert het tij te keren door meer auto’s aan te bieden die voor de consument interessant zijn nu de brandstofprijzen oplopen. Chevrolet, een van de merken van GM, is bezig met de ontwikkeling van de Volt. Deze elektrische personenauto voor forensen heeft een bereik van 64 kilometer. Volgens GM moet de Volt in 2010 in Amerikaanse showrooms staan. Toyota maakte bekend dat het de Amerikaanse productie van de zuinige Corolla de komende maanden met 40.000 opschroeft.

Niet alleen brandstofprijzen maar ook de onrust op de financiële markten speelt de Amerikaanse auto-industrie parten. Mark LaNeve, GM-bestuurder bij de divisie Noord-Amerika van GM, meent dat de hele branche per maand 10.000 verkopen misloopt door strengere eisen van kredietverstrekkers. Vooral Amerikanen met een slechtere kredietwaardigheid komen volgens hem niet meer in aanmerking voor een autolening.

Door de dalende verkopen laait de concurrentiestrijd tussen autofabrikanten op. Consumenten kunnen nu aanzienlijke kortingen bedingen op auto’s die relatief veel benzine verbruiken en dus minder gewild zijn. Bij trucks kan dit oplopen tot duizenden dollars aan kortingen, bijvoorbeeld dankzij gratis accessoires en opties.

Marktonderzoekbureau Autodata becijferde dat vooral bij auto’s in het duurdere segment de lokkertjes groter zijn geworden. In juni 2007 gaf BMW 2.709 dollar aan kortingen weg per verkochte auto. In juni van dit jaar was dit opgelopen naar 4.085 dollar, een toename van 51 procent. Bij Lexus nam dit bedrag zelfs met 91 procent toe. Dat drukt de winst die per auto gemaakt wordt. Nadat BMW vorige week een winstwaarschuwing had moeten afgeven, maakte het bedrijf bekend minder korting te geven op auto’s die in Amerika worden verkocht.

Over de toekomst zijn de bestuurders bij de autofabrikanten somber gesteld. We verwachten dat de tweede helft van dit jaar moeilijker wordt, zei Jim Farley, bestuurder bij Ford, tegen persbureau AP. Kredietverstrekkers zullen in de toekomst nog strikter zijn met leningen en de Amerikaanse economie zal zwakker worden, zo verwacht Farley.