Anthraxverdachte pleegt zelfmoord

Een man die verdacht werd van het verspreiden van miltvuur (anthrax) in de Verenigde Staten tijdens de weken na de terreuraanslagen van 11 september 2001 heeft gisteren zelfmoord gepleegd.

De man, de 62-jarige Bruce Ivins, werd sinds kort door de federale recherche FBI verdacht brieven te hebben gestuurd met miltvuurbacteriën, in poedervorm. Door de brieven, gericht aan journalisten en politici, kwamen uiteindelijk vijf mensen om het leven en raakten zeventien mensen gewond, de meesten werknemers van postbezorgingsbedrijven.

Amerikanen, nog zwaar aangeslagen door de terreuraanvallen in New York en Washington, raakten in oktober 2001 in de greep van de angst voor de poederbrieven. Op verschillende plaatsen in het land doken ze op, zonder duidelijke reden, zonder motief. Capitol Hill werd een keer ontruimd en de postbezorging vooral in Florida regelmatig gestaakt.

Na een tijdje hielden de brieven op. De FBI begon een onderzoek naar de dader of daders, maar zonder resultaat. Wel noemde de FBI in 2002 bioloog Steven Hatfill in verband met het onderzoek „interessant”. Voor de overheid was dat aanleiding om de wetenschapper, die voor defensie werkte in het laboratorium van Fort Detrick, te ontslaan. Maar uiteindelijk was de beschuldiging niet vol te houden. Hatfill begon een proces tegen de staat dat in juni dit jaar werd afgesloten met de betaling van 5,8 miljoen dollar schadevergoeding.

Intussen ging het onderzoek door. Er bleef een groep van enkele tientallen verdachten over, allen wetenschappers die over miltvuurbacteriën konden beschikken. Ze werkten vrijwel allemaal voor de Amerikaanse defensie, die een onderzoeksprogramma naar een vaccin tegen miltvuur was gestart uit vrees voor het gebruik van de bacterie bij een aanval met biologische wapens.

Een van verdachten was Bruce Ivins, die de FBI in 2001 nog assisteerde bij het onderzoek naar de miltvuurbrieven en in 2003 een hoge onderscheiding kreeg voor zijn bijdrage aan de oplossing van het technische probleem om het vaccin in grote hoeveelheden te produceren.

De laatste weken, na de schadevergoeding voor Hatfill, maakte Ivins volgens collega’s een gespannen indruk. Eerder deze week liet de FBI hem persoonlijk weten dat hij verdacht werd. Onduidelijk is wat Ivins’ motief zou zijn geweest. (AP)