Winst Unilever groeit, omzet niet

De groei van Unilever (Dove, Lipton, Rexona) vlakt af. De nettowinst van het Brits-Nederlandse bedrijf steeg in het eerste half jaar van 2008 nog wel met 5 procent ten opzichte een jaar eerder, doordat Unilever hogere kosten doorberekende aan klanten. Ook leverde een reorganisatie 1 miljard euro besparing op. De nettowinst kwam daarmee uit op 2,4 miljard euro ten opzichte van 2,3 miljard in de eerste helft van 2007.

Dat maakte Unilever vandaag bekend. Maar voor het eerst in 4,5 jaar daalde de omzet over een half jaar, met 1 procent van 20,1 miljard in 2007 tot 19,9 miljard in het afgelopen half jaar. Oorzaak: afnemende verkoopvolumes in de Verenigde Staten en concurrentie van huismerken in met name Spanje en Frankrijk.

In Afrika en Azië groeide het levensmiddelenconcern nog wel. De omzet steeg in de regio met 4,6 procent, van 5,7 miljard in het eerste half jaar van 2007 tot bijna 6 miljard in het afgelopen half jaar. Daarmee wordt Unilever steeds afhankelijker van omzet in opkomende landen als China en India.

Is de succesvolle strategie van topman Patrick Cescau om met sterke merken in te spelen op de vraag naar gezondheids- en welzijnsproducten wellicht uitgewerkt? Nee, zegt Unilever. Het concern blijft adverteren met merken zoals Becel Omega 3, Lipton Green Tea en Slim Fast. Bovendien gaat Unilever de zogenaamde vitaliteitsproducten versneld invoeren in Afrika en Azië. Het concern bevestigde vandaag zijn groeidoelstelling van 5 procent voor het lopende jaar.

Eerder deze maand maakte Unilever bekend zijn olijfolietak Bertolli voor 630 miljoen euro te willen verkopen aan Grupo SOS uit Spanje. Bovendien verkoopt de levensmiddelenfabrikant zijn Amerikaanse wasmiddelactiviteiten aan private-equityinvesteerder Vestar. Vestar koopt de divisies in de Verenigde Staten, Canada en Puerto Rico voor 1,375 miljard dollar (805 miljoen euro). Unilever wil door niet-strategische merken te verkopen 2 miljard euro aan zijn balans toevoegen.

Analisten reageerden teleurgesteld. Het aandeel Unilever was rond het middaguur met 8 procent gedaald tot 17,86 euro.

Over het mogelijke vertrek van topman Patrick Cescau zei Unilever niets. Vorige maand werd bekend dat Cescau tijdens de volgende aandeelhoudersvergadering mogelijk zijn vertrek aankondigt.