Weinig synergie tussen BA en Iberia

Na tien jaar afspraakjes te hebben gemaakt, hebben British Airways (BA) en Iberia zich eindelijk verloofd. Het paar voert ‘fusiebesprekingen’ en Iberia heeft een rechtstreeks en een indirect belang van 10 procent genomen in zijn Britse concurrent. Maar dit is geen klassieke defensieve fusie, louter bedoeld om een lastige markt het hoofd te bieden. Zij zal de onmiddellijke problemen van de twee luchtvaartmaatschappijen niet echt kunnen oplossen: minder passagiers en duurdere kerosine.

Op een zware markt als deze kun je fuseren uit bezuinigingsoverwegingen of met de bedoeling het vermogen te herwinnen om de prijzen naar eigen goeddunken vast te stellen, of allebei. Dat was de motivatie achter de transactie tussen Delta en Northwest in de Verenigde Staten, en achter de overeenkomst tussen de prijsvechters Vueling en Clickair in Spanje. Een combinatie tussen BA en Iberia zou geen van beide doelstellingen verwezenlijken, althans niet op de korte termijn.

Zij zou echter wel op andere manieren kunnen helpen. BA zou luchtverkeer via Madrid kunnen loodsen en op die manier gebruik kunnen maken van Iberia’s Latijns-Amerikaanse routes – iets wat concurrenten als Air France-KLM en Lufthansa al heel lang willen. Iberia zou zijn internationale positie kunnen veiligstellen en aldus vermijden een kleine regionale luchtvaartmaatschappij te worden. Een overeenkomst zou de kwakkelende alliantie oneworld kunnen versterken en mogelijk een plan voor een joint venture met American nieuw leven kunnen inblazen.

De fusie zal gecompliceerd zijn, langs de lijnen van de structuur die Air France en KLM hebben bedacht om lastige bilaterale luchtvaartverdragen te omzeilen. De details van de aandelenruil zijn nog niet overeengekomen, en de partijen hebben evenmin details over de synergievoordelen naar buiten gebracht.

Maar precedenten als de fusie tussen Air France en KLM tonen aan dat een transactie op de langere termijn omzetsynergie kan verwezenlijken van 7 tot 10 procent van de omzetbasis van de kleinste partner. Als we dat laagste percentage toepassen op Iberia’s omzet uit 2007 zou dat het duo zo’n 300 miljoen pond (380 miljoen euro) aan jaarlijkse synergie bezorgen. Belast en gekapitaliseerd zou de nettowaarde daarvan 2 miljard pond (2,5 miljard euro) kunnen bedragen.

Toch zijn de aandelenkoersen van British Airways en Iberia op 29 juli, toen de onderhandelingen openbaar werden gemaakt, gezamenlijk veel minder hoog uitgekomen. De behoedzaamheid van beleggers is begrijpelijk. De partijen zeggen dat de overeenkomst nog maanden van onderhandelingen zal kosten. Air France en KLM fuseerden precies op het moment dat hun activiteiten in een bloeiperiode terechtkwamen. Maar op een neergaande markt zouden synergievoordelen wel eens moeilijker te realiseren kunnen blijken.