Obligatieverkoop Merrill graadmeter

Door zijn medicijn te slikken heeft Merrill Lynch aangetoond dat anderen aan dezelfde ernstige ziekte lijden. De kwakkelende Wall Street-bank verkoopt voor 30 miljard dollar (19,2 miljard euro) aan hypotheekgerelateerde effecten tegen een korting van 40 procent ten opzichte van de toch al afgewaardeerde koers. De prijs van 22 dollarcent per dollar zal vrijwel zeker nog meer druk uitoefenen op de manier waarop concurrerende banken hun eigen resterende gevoeligheid voor dit soort effecten zullen waarderen.

De meeste banken hebben hun zogenoemde CDO’s (collateralized debt obligations, herverpakte hypotheekobligaties) en andere hypotheekderivaten het hele jaar door afgeschreven en waar mogelijk verkocht. Maar de waarderingen zijn voortdurend te hoog gebleven, dankzij ondoorzichtige transacties en een weigering om de realiteit onder ogen te zien. De meest recente waarderingen van Merrill Lynch waren slechts een paar weken oud.

Royal Bank of Scotland (RBS) kwam in april voor het laatst met cijfers naar buiten, toen de bank haar gevoeligheid van 1,6 miljard pond (2 miljard euro) voor hoogwaardige hypotheekobligaties op 52 dollarcent per dollar waardeerde. Omdat ongeveer driekwart van deze portefeuille wordt gedekt door hetzelfde type minder hoogwaardige hypotheken als bij Merrill Lynch, moet RBS waarschijnlijk nog eens goed naar die waardering kijken.

Uiteraard kunnen RBS en andere banken met grote portefeuilles dubieuze hypotheekobligaties – onder meer Lehman Brothers, UBS en Barclays – zeggen dat de verkoop door Merrill Lynch een eenmalige exercitie is die geen relevante prijsvergelijking oplevert.

Het is waar dat de koper, Lone Star, bij het afnemen van zo’n grote hoeveelheid ongewenste bezittingen een speciale korting zal hebben bedongen om zijn eigen perspectief op een redelijk rendement te maximaliseren. Maar het is ook waar dat de obligatieverkoop accountants een duidelijk cijfer in handen geeft om mee te werken. En het zal vermoedelijk niet lang meer duren voordat een andere instelling een forse portefeuille met soortgelijke effecten zal afstoten, waardoor het zelfs nog moeilijker zal worden de marktprijzen te negeren.

Voor Merrill Lynch gaat het ondertussen niet alleen om de koers van de hypotheekobligaties. Om deze verkoop mogelijk te maken, moest de bank de met deze effecten samenhangende contracten met haar obligatieverzekeraars ontbinden. Maar die toch al verdachte tegenpartijen bleken zelfs nog minder betrouwbaar dan gedacht. Merrill Lynch had een deel van de obligaties bijvoorbeeld bij XL Capital Assurance verzekerd voor 1 miljard dollar. Maar al wat de bank uit XL kon persen, was een bedrag van 500 miljoen dollar.

Dit is een nieuwe reality check. Het is ook een aanwijzing voor hoe lang het nog kan duren voordat de financiële sector over deze ziekte heen zal zijn.