Alcatel-Lucent voorlopig stuurloos

Alcatel-Lucent heeft gekozen voor het minste van twee kwaden. De Frans-Amerikaanse producent van telecomapparatuur snijdt eindelijk de banden door met de architecten van zijn twee jaar oude, desastreus verlopen fusie. Het is een welverdiend afscheid. Uitvoerend directeur Patricia Russo en president-commissaris Serge Tchuruk zijn er niet in geslaagd de twee bedrijven te integreren en zijn verantwoordelijk voor een halvering van de marktwaarde van Alcatel-Lucent. De aandelenkoers is opgeveerd, maar het is nog te vroeg om feest te vieren.

Het is een grondige schoonmaakoperatie. Alcatel-Lucent zal tevens de verdeelde, veertienkoppige raad van commissarissen inkrimpen en reorganiseren. Die raad heeft vanaf de allereerste dag langs nationale lijnen gestemd, waardoor het hele concern verlamd werd. De eerste commissaris die moet opstappen is de Amerikaan Henry Schacht, de vroegere topman van Lucent. Dat duidt erop dat de Fransen in het nieuwe team de doorslag zullen geven.

Toch is er ook minder goed nieuws. Ten eerste is er geen duidelijk opvolgingsplan. Het vertrek van Russo en Tchuruk mag dan niet gedwongen zijn, nu er niemand klaarstaat om een van beide functies te vervullen had dat net zo goed wel het geval kunnen zijn. Het voorlopig aanblijven van Russo, om de ‘continuïteit’ tot het eind van het jaar – of totdat het concern een nieuwe baas vindt – te verzekeren, zal beleggers, die met het verlies van hun dividenduitkeringen en met winstwaarschuwingen zijn geconfronteerd, weinig troost bieden.

Het zal ook niet makkelijk zijn om iemand te vinden die het roer wil overnemen. De fusie uit 2006 heeft nooit de beloofde synergievoordelen opgeleverd. De opvolger van Russo moet grote, politiek impopulaire ontslagen doorvoeren om de productiviteit van het concern op één lijn te brengen met die van de concurrenten Ericsson en Nortel Networks. Het laatsgenoemde bedrijf, dat slechts half zo groot is als Alcatel-Lucent, kent een dubbel zo hoge operationele winstmarge van bijna 30 procent.

Bovendien is de timing vreselijk. De economie is traag, klanten halen de buikriem aan en de concurrenten Ericsson en Nokia Siemens Networks hebben al geprofiteerd van de problemen bij Alcatel Lucent. Motorola zou ook een sterkere concurrent kunnen worden, als het concern zijn divisie voor mobieltjes afstoot en zich concentreert op zijn netwerkactiviteiten.

Er is veel ruimte voor verbetering. Maar zolang het Frans-Amerikaanse concern geen nieuwe leiders heeft, lijkt Alcatel-Lucent zo stuurloos als altijd.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com