Ryanair lijdt ook onder brandstofprijs

Hoe diep kunnen de machtigen vallen. Ryanair, een van de sterkste en meest winstgevende luchtvaartmaatschappijen van Europa, zag de winst over het eerste kwartaal dalen met 85 procent en zou dit jaar een nettoverlies van 60 miljoen euro kunnen lijden, het eerste sinds de beursgang in 1997. Analisten hadden netto-inkomsten van 160 miljoen euro verwacht. De Ierse prijsvechter geeft de schuld aan de torenhoge brandstofkosten en de dalende ticketprijzen, maar Ryanair heeft zijn plotselinge winstwaarschuwing ook aan zichzelf te danken. De beurskoers is in Londen met bijna 125 procent gedaald naar 2,45 pond per aandeel.

De eerlijkheid gebiedt te zeggen dat iedereen in deze sector te kampen heeft met de stijgende olieprijs en de dalende ticketprijzen – hoewel Ryanair de ellende over zichzelf heeft afgeroepen toen het concern een paar maanden geleden stopte met het zich indekken tegen hogere brandstofkosten, omdat het ervan uitging dat de olieprijs weer zou gaan dalen.

Maar de luchtvaartmaatschappij wil haar capaciteit dit jaar nog steeds met een verbluffende 14 procent uitbreiden, in een tijd dat de meeste luchtvaartmaatschappijen zo verstandig zijn de capaciteit juist terug te brengen. Ondanks de ophef die Ryanair heeft gemaakt over het aan de grond houden van een paar vliegtuigen op de luchthavens van Stansted en Dublin de komende winter, heeft het concern nog steeds een order voor 70 nieuwe Boeing 737-toestellen uitstaan, waarvan er dit jaar 32 geleverd moeten worden.

In een teruglopende economie is de enige manier om passagiers vast te houden, het verlagen van de tarieven. De gemiddelde ticketprijs is het afgelopen kwartaal al met 8 procent gedaald. Ryanair zal zware kortingen moeten doorvoeren om mensen naar afgelegen luchthavens als die van Beauvais in Frankrijk of Treviso in Italië te laten vliegen. En met een kenmerkende brutaliteit heeft Ryanair aangekondigd precies dat te zullen gaan doen. Het concern is van plan marktaandeel af te snoepen van concurrenten die failliet gaan. Maar Michael O’Leary, de topman van Ryanair die geen blad voor de mond neemt, moet wel met overtuigender argumenten komen om juist nu extra vliegtuigen in te zetten.

Ryanair heeft de niet-brandstofgerelateerde kosten wel met 6 procent omlaag kunnen brengen. En het concern heeft een sterke balans, met zo’n 300 miljoen euro netto in kas. Maar dat zou allemaal behoorlijk snel achteruit kunnen gaan. De luchtvaartmaatschappij betoogt dat de pijn bij de concurrentie groter zal zijn. Dat is een bekend refrein, en in het verleden bleek dat meestal te kloppen. Maar nu de olieprijs nog steeds hoog is en de consumenten behoedzamer zijn geworden met hun uitgaven, kon het ook voor Ryanair wel eens een pijnlijk jaar gaan worden.

Fiona Maharg-Bravo

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com