Andy Schleck imponeert in de Tour

Alsof hij al jaren de Tour de France rijdt en de 21 bochten tellende klim naar de top van Alpe d’Huez een uitstapje is, zo fietste de pas 23 jaar geworden Andy Schleck tijdens de laatste zware Alpenetappe van deze Tour. Controlerend, in dienst van broer Frank en van zijn aanvallende ploeggenoot Carlos Sastre, de vorige en nieuwe leider in de Tour van zijn team CSC. Maar het was de debutant die, net als de voorbije dagen, de rit in de Alpen kleur gaf, en na een laatste krachtsinspanning ook nog derde werd.

Of hij niet het gevoel had toch de sterkste te zijn geweest op de legendarische Alpe d’Huez, waar hij elke aanval counterde? „Toch zeker de sterkste van de groep waarin ik zat, samen met mijn broer”, zei hij ontspannen, een uur nadat hij opnieuw de witte trui van beste jongere had aangetrokken. Toen hij het podium opkwam, werd hij toegejuicht door honderden supporters uit Luxemburg, waar het wielrennen leeft als nooit tevoren. De blauw-wit gestreepte vlaggen met de rode leeuw, het wapen van de Groothertog van Luxemburg, waren aan de finish ruim in de meerderheid.

Zijn grootste fan miste bijna het feestje voor het podium: moeder Schleck moest veel moeite doen om door een cordon van Franse gendarmes te komen. Totdat ze geholpen werd door een official. Terwijl Andy daarna geduldig en ontspannen de pers te woord stond, hield ze glunderend de zegebloemen van de wittetruidrager tegen haar borst gedrukt.

Tien dagen geleden, na de etappe van Pau naar Hautacam in de Pyreneeën, had de jongste van de Schleck-broers alle hoop op een overwinning als beste jongere opgegeven. Hij vergat te eten op de Tourmalet en kwam op Hautacam de ‘man met de hamer’ tegen. Hij reed als 28ste over de eindstreep en verloor bijna zeven minuten. Misschien was Andy toch niet klaar voor het grote werk.

Hijzelf deed er luchtiger over. Al in de teambus op weg naar het hotel vertelde hij zijn ploeggenoten dat het allemaal zo erg niet was. „Ik ben vergeten te eten. Het zal niet meer gebeuren. Misschien is het wel goed dat ik dit eens meemaak, want tot nu ging alles wat ik deed in het wielrennen wel erg soepel”, zei Andy. Zijn ploeggenoten accepteerden het. Ze hadden hem al voortdurend lopen jennen: ‘dit is de Tour Andy, hier is alles anders.’ Terwijl Andy fluitend deed alsof het een koers was als alle andere.

Het is typerend voor de lefgozer die de jongste Schleck is. Zijn vijf jaar oudere broer Frank is de stille van het team, de jongste is een van de gangmakers, al sinds zijn profdebuut in 2005. Tijdens de Ronde van Georgia imponeerde hij zelfs Lance Armstrong, door op de reservefiets van zijn toenmalige kopman Bobby Julich (een speciaal model met een ovaal tandwiel) zomaar ruim twee minuten op het peloton goed te maken. „Wie hebben jullie nu weer meegebracht?” kregen de andere CSC-renners van Armstrong te horen.

Twee jaar later wist de hele wielerwereld wie Andy Schleck was. Hij werd achtste in de Ronde van Romandië en vervolgens drie keer derde in zware bergetappes in de Giro d’Italia, wat hem als debutant meteen een tweede plaats in het eindklassement opleverde. Hij werd zestiende in Parijs-Nice, maar CSC-ploegleider Bjarne Riis spaarde hem in 2007 nog even voor de Ronde van Frankrijk.

Dat hij dit jaar sterk debuteert in de Tour, verbaast niemand meer binnen de ploeg. In de jeugdwedstrijden verdeelde Schleck al alle grote prijzen met zijn vriend Thomas Dekker. Zo’n natuurtalent hebben ze bij CSC nog maar zelden gezien, zegt Piet de Moor, tien jaar ploegarts bij CSC. „En eigenlijk is hij ook in deze Tour al de sterkste, afgezien van die fout in de Pyreneeën. Maar Andy heeft sterke benen en een sterke kop. De kop van een winnaar.” De ploegtactiek zorgde ervoor dat hij niet kon aanvallen. Toch wilde Andy het gisteren graag proberen. „Bij het ontbijt kwam hij met enkele tactische plannen, het ene gekker dan het andere”, vertelde De Moor. „Dat is ook het leuke aan Andy. Hij denkt altijd aan mogelijkheden die anderen niet zien.”

Ook al zal Schleck de Tour de France dit jaar nog niet winnen, hij is een kandidaat-winnaar voor de toekomst. Ploegleider Riis is trots op zijn jonge renner. „Ik heb vandaag een prachtige teamprestatie gezien met een verdiende winnaar en een geweldige Andy Schleck. Op zo iemand kun je verder bouwen.”