Yahoo moet íéts, en Microsoft ook

De aandeelhouders van Yahoo mogen zich volgende week uitspreken. Over de pogingen van Microsoft om het bedrijf te kopen, en de toekomst van topman Yang.

Achttien minuten duurt de autorit van het hoofdkantoor van Yahoo in Sunnyvale, Californië, naar het Fairmont Hotel in San José. Die rit zal bestuursvoorzitter Jerry Yang volgende week vrijdag met lood in zijn schoenen maken. In het twintig verdiepingen tellende hotel houdt Yahoo op die dag zijn aandeelhoudersvergadering. Yang moet daar uitleg geven over de teleurstellende resultaten in het tweede kwartaal, die het internetbedrijf gisteren bekendmaakte, en de tot op heden afgeketste deal met Microsoft.

De aandeelhoudersvergadering belooft vuurwerk op te leveren, hoewel de belangrijkste tegenstrever van bestuursvoorzitter (en medeoprichter) Jerry Yang inmiddels een plek in het bestuur van Yahoo heeft gekregen. De bestuursleden van Yahoo gingen maandag akkoord met de benoeming van de activistische aandeelhouder Carl Icahn in hun midden. Miljardair Icahn, die circa 5 procent van de aandelen bezit, neemt nog twee gelijkgestemden mee.

Op deze manier proberen Yang en de zijnen hun vijanden dichtbij zich te houden. De afgelopen maanden voerden Yang en Icahn een pittige (en publieke) strijd om de macht binnen Yahoo. Topman Yang noemde Icahn een „onruststoker” die alleen kijkt naar de korte termijn. Icahn vindt Yang een nerd die niet genoeg managementervaring heeft om een multinational als Yahoo te leiden.

Het is nog onduidelijk of Yahoo met Icahn een vos het hoenderhok binnenhaalt. Sommige analisten zeggen dat het zittende bestuur het gevaar-Icahn juist heeft bezworen en verder kan met de dagelijkse gang van zaken.

De wapenstilstand tussen het Yahoo-bestuur en Icahn heeft de woede van de aandeelhouders nog niet gesust. Veel investeerders zijn van mening dat Yahoo had moeten ingaan op het recente overnamebod van Microsoft. Het computerbedrijf bood 33 dollar per aandeel, maar het bestuur van Yahoo vond dat te laag. Microsoft zou Yahoo onderwaarderen. Inmiddels schommelt de koers van Yahoo rond de 20 dollar.

De kwartaalcijfers van gisteren maken de positie van Yang niet sterker. Yahoo zag de winst met 18 procent dalen ten opzichte van het tweede kwartaal van 2007 naar 131 miljoen dollar (83 miljoen euro) in dezelfde periode in 2008. Het bedrijf haalde in het tweede kwartaal van 2008 een omzet van 1,35 miljard dollar (855 miljoen euro). Dat is 8 procent meer dan in dezelfde periode in 2007. Vooral de omzet viel analisten tegen. In dat tempo haalt topman Jerry Yang waarschijnlijk niet zijn zelf opgelegde doel van een omzet van 5,11 miljard dollar (3,24 miljard euro) in 2010.

Net als veel andere mediabedrijven die dezer dagen hun halfjaarcijfers presenteren – van Metro International tot en met Wolters Kluwer – geeft Yahoo de crisis in de financiële sector en de krimpende advertentiemarkt de schuld van de winstdaling. Het bedrijf had naar eigen zeggen ook last van de tot dusver vergeefse pogingen van Microsoft om het bedrijf over te nemen. Yahoo moest in het tweede kwartaal 22 miljoen dollar (14 miljoen euro) uitgeven aan onder meer advies en juridische bijstand.

Verder is het type advertenties waarmee Yahoo zijn geld verdient, zogeheten display ads, niet meer de populairste reclamevariant op het web. De kleine tekstadvertenties van Google zijn voor veel internetgebruikers een stuk relevanter dan de reclameplaatjes van Yahoo. Beide partijen werken overigens samen op het gebied van tekstadvertenties. Zo probeerde Yahoo zich Microsoft van het lijf te houden.

Analisten zien twee mogelijke scenario’s voor Yahoo, die elkaar overigens niet uitsluiten. De aandeelhouders vervangen een deel van het hoger management – lees: Yang – en/of het bedrijf wordt verkocht aan Microsoft. Geheel of in delen. Of Microsoft en Yahoo snel tot een akkoord kunnen komen valt nog te bezien. Bij beide internetbedrijven moet echter wel wat gebeuren. Yahoo boekt al kwartalen lang teleurstellende resultaten, maar ook Microsoft blinkt niet uit op het web. Het bedrijf drijft vooral op traditionele inkomsten zoals de verkoop van besturingssysteem Windows (Vista) en de kantoorsoftware Office.

Microsofts onlinedivisie, die ook zijn geld verdient met advertenties, verloor in het afgelopen kwartaal 488 miljoen dollar (370 miljoen euro), dat is meer dan het dubbele van het verlies in hetzelfde kwartaal van een jaar eerder. Het bedrijf wil fors investeren in internetactiviteiten, maar verwacht volgend jaar desalniettemin minder winst en een lagere omzet.

De vraag is of een fusie tussen Yahoo en Microsoft per se slecht is voor de gewone internetgebruiker. Zeker, de top-3 op het web wordt dan een top-2, maar de combinatie Microsoft en Yahoo kan mogelijk beter concurreren met Google. Het zoekbedrijf heeft een bijna-monopolie op het gebied van zoekgerelateerde advertenties. De meeste internetgebruikers zoeken ook met Google. In de Verenigde Staten is het marktaandeel van Google meer dan 61 procent tegenover Yahoo met bijna 21 procent en Microsoft met ruim 9 procent (cijfers juni 2008, onderzoeksbureau ComScore). In Nederland gebruikt meer dan 90 procent van de internetters Google. Bijna niemand zoekt met Microsofts Live Search of Yahoo. En dat is jammer, zeggen internetdeskundigen. Weinig gebruikers beseffen immers dat Google ook maar een zeer beperkt deel van het internet doorzoekt.