Wachovia moet open kaart spelen

Robert Steel zou zijn best moeten doen om zo veel mogelijk te profiteren van zijn wittebroodsweken als nieuwe topman van Wachovia. Het besluit van de bank om een hele reeks lasten in het enorme verlies van 8,9 miljard dollar (5,6 miljard euro) over het tweede kwartaal te proppen, stelt hem in staat effectief te breken met het beleid van zijn voorganger, Ken Thompson. En Steel zet ook het mes in de activiteiten. Maar als er nog meer moet worden gedaan, zoals het binnenhalen van extra kapitaal, kan hij nu beter zo snel mogelijk in actie komen.

Hij heeft al een paar stappen gezet om de balans te schragen: de dividenduitkering is met 87 procent teruggebracht, een reeds lang noodzakelijke beslissing die jaarlijks een besparing van 2,8 miljard dollar zal opleveren. En hij snijdt ook in de kosten. Alles bij elkaar verwacht Steel dat deze maatregelen tegen het einde van 2009 zo’n 5 miljard dollar aan kapitaal zullen vrijmaken.

Dat zou zo’n 80 basispunten kunnen toevoegen aan het kernkapitaal van Wachovia, aldus zakenbank Goldman Sachs. Nu het kernkapitaal al op 8 procent staat, zou dit wel eens genoeg kunnen zijn om de aanhoudende verliezen te compenseren uit de portefeuille twijfelachtige hypotheken van 122 miljard dollar. En Steel speelt ook met de gedachte meer kapitaal binnen te halen door niet tot de kernactiviteiten behorende bezittingen te verkopen, ook al heeft hij nog geen details verstrekt.

Het probleem is dat niemand weet hoe hoog de verliezen op die hypotheken – die 25 procent van de leningen van Wachovia uitmaken – en andere belangen kunnen oplopen. Dat zou wel eens meer kunnen zijn dan de kapitaalstroom die voortvloeit uit Steels plannen, en er is geen garantie dat de bank kopers zal vinden voor haar bezittingen.

In dat geval zou de verslechterende situatie op het gebied van de consumentenkredieten Steel dwingen een beroep te doen op beleggers, wellicht in de vorm van een aandelenuitgifte – iets waarvan hij staande houdt dat dat niet op het programma staat. Het is inderdaad geen aantrekkelijke optie om zoiets nu in het vooruitzicht te stellen. Maar de stelling geen extra kapitaal nodig te hebben, is niet zo goed uitgepakt voor een andere ex-medewerker van Goldman Sachs, topman John Thain van Merrill Lynch, die zich vorige week gedwongen zag het belang van de firma in Bloomberg te verkopen.

Steel heeft nog niet dezelfde ondubbelzinnige toon aangeslagen als zijn voormalige collega. Maar beleggers zouden er waarschijnlijk de voorkeur aan geven dat Wachovia een overschot aan kapitaal heeft, in plaats van dat ze later moeten bijspringen omdat er toch te veel hobbels in de weg bleken te zitten.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com