Vertrek Sarin bij Vodafone te laat

Arun Sarin is een kwartaal te lang aangebleven bij Vodafone. De meer dan behoorlijke resultaten van de vertrekkende topman zijn bezoedeld door het snel verslechterende economische klimaat. Het mobieletelefonieconcern waarschuwt beleggers nu dat het verwacht dat de jaaromzet aan de lage kant zal blijven van de voorziene marge van 39,8 tot 40,7 miljard pond (50,4 tot 51,5 miljard euro). Op een toch al nerveuze markt heeft dit de aandelenkoers van Vodafone met 14 procent doen kelderen. Ook de koersen van de concurrenten gingen onderuit.

Beleggers maken zich terecht zorgen. Vodafone heeft zijn verwachtingen voor dit jaar pas acht weken geleden bekendgemaakt. In het licht van Sarins aanstaande vertrek – en in het belang van een soepele machtsoverdracht aan zijn opvolger en huidige plaatsvervanger Vittorio Colao – was de markt ervan uitgegaan dat de verwachtingen van Vodafone bewust aan de conservatieve kant waren gehouden. Hoewel Vodafone zegt vast te houden aan zijn operationele winstverwachtingen, is iedere herziening binnen zo’n kort tijdsbestek zorgwekkend.

De Europese groei is duidelijk aan het haperen. De regio neemt bijna 70 procent van de totale omzet van Vodafone voor zijn rekening, maar de omzet daar bleef gelijk ten opzichte van dezelfde periode vorig jaar. Het grootste probleem van Vodafone bevindt zich in Spanje. De mobiele aanbieder wijt de omzetdaling van 9 procent binnen één kwartaal in Spanje aan de ineenstorting van de ooit zo bloeiende Spaanse woningbouwmarkt en de daaropvolgende uittocht van immigranten, die tot wel 10 procent van de bevolking uitmaken.

De herziene verwachtingen van Vodafone lijken slechts realistisch zolang de verzadigde Europese telecomsector niet verder achteruitgaat. Dat is nog niet duidelijk. De Spaanse markt wijkt in sommige opzichten af, omdat – ten opzichte van de meeste andere Europese landen – bijna twee keer zoveel bellers het aantal minuten/tekstberichten in rekening gebracht krijgt, en geen gebruikmaakt van ‘bundels’ die van tevoren moeten worden gekocht.

Sarin wist slechts een nog groter fiasco bij zijn afscheid te vermijden dankzij de aanhoudende groei in de ontwikkelingslanden. Zijn besluit om overnames te doen in India en Turkije heeft het concern geen windeieren gelegd. Concurrenten die een minder goede geografische spreiding kennen dan Vodafone lijken het nog wel slechter te kunnen gaan doen, en beleggers die een veerkrachtig tweede kwartaal van de telecomsector verwachten, konden wel eens teleurgesteld worden.

Het lijkt passend dat de architect van Vodafone’s strategie op de opkomende markten plaatsmaakt voor Colao, de huidige topman in Europa, nu de Europese groei in ademnood lijkt te komen.

Una Galani