Wolters Kluwer verrast beleggers

Wolters Kluwer kondigde gisteren een lagere omzet aan. Een verrassende mededeling, ruim een week voor de publicatie van de halfjaarcijfers.

Negen dagen vóór de presentatie van de halfjaarcijfers liet Wolters Kluwer beleggers gisteren behoorlijk schrikken. De Nederlandse uitgever van professionele informatie voor onder anderen medici, juristen en belastingadviseurs, maakte bekend dat het bedrijf dit jaar vermoedelijk een lagere omzet boekt dan verwacht. De groei bedraagt circa 3 procent en niet 4 procent.

Wolters Kluwer wilde met de aankondiging vlak voor de halfjaarcijfers geruchten in de markt de kop indrukken. Maar dat lijkt niet gelukt. Beleggers vrezen nu dat Wolters Kluwer ook andere verwachtingen (winst per aandeel, marge) zal verlagen, hoewel het bedrijf gisteren uitdrukkelijk bezwoer dat alleen de omzetverwachting is bijgesteld.

Lange tijd golden uitgevers van wetenschappelijke en professionele informatie als redelijk immuun voor het economisch tij. Wolters Kluwer, Reed Elsevier en andere zakelijke uitgevers verkochten de afgelopen jaren hun meest kwetsbare, conjunctuurgevoelige onderdelen. Wolters Kluwer stootte de educatieve divisie met onder meer Wolters Noordhoff af. Reed Elsevier deed hetzelfde en probeert nu ook zijn tijdschriftentak te verkopen. De Engelse krant The Daily Telegraph meldde vorige week overigens dat onder meer de Amerikaanse uitgeverij McGraw Hill interesse zou hebben in de bladen van Reed Elsevier. Wolters Kluwer heeft nog een paar (vak)tijdschriften, zoals reclamevakblad Adformatie, maar concentreert zich vooral op professionele publicaties en (online)diensten. Naar gisteren bleek, maakt dat de Nederlandse uitgeverij niet helemaal ‘kredietcrisisbestendig’.

De problemen in de financiële sector in de Verenigde Staten zijn grotendeels debet aan de lagere omzet. De divisie Corporate & Financial Services – de kleinste van de vier onderdelen van Wolters Kluwer en goed voor 15 procent van de totale omzet, namelijk 522 miljoen euro – zag de afgelopen maanden de losse verkoop van publicaties en de afzet van eenmalige diensten dalen. De divisie levert financiële informatie aan met name Amerikaanse hypotheekverstrekkers, financiële dienstverleners en bedrijfsjuristen. Zij hebben daar nu minder behoefte aan, omdat er minder fusies, overnames en beursgangen zijn. In 2007 vormden niet-abonnementsgebonden producten ongeveer eenderde van de omzet van Wolters Kluwer.

Gezien de aanhoudende problemen in de financiële sector verwachten analisten voorlopig geen marktherstel bij Corporate & Financial Services. Bovendien beperken de tegenvallers zich niet tot de Amerikaanse markt, aldus Wolters Kluwer. Ook in Europa, bij de andere divisies van het concern, is sprake van een verslechterende markt. Analisten hadden al rekening gehouden met de kredietcrisis, maar verwachtten dat met name de sterke verkoop bij de onderdelen TAL (Tax, Accounting & Legal) en LTRE (Legal, Tax & Regulatory Europe), samen goed voor meer dan 60 procent van de omzet, de resultaten op peil kon houden. Dat is blijkbaar niet gebeurd, gezien de omzetwaarschuwing.

Het vierde bedrijfsonderdeel, Health, dat onder meer wetenschappelijke tijdschriften publiceert en medische databanken beheert, was al een zorgenkindje. Health haalde vorig jaar minder omzet en winst dan het jaar ervoor. Een van de oorzaken is dat farmaceutische bedrijven minder adverteerden in tijdschriften van Wolters Kluwers. Ook de verwachte groei van de zorgdivisie in 2008 blijft achter bij de rest van het bedrijf. „Het ergste bij de divisie Health is achter de rug”, zei bestuursvoorzitter Nancy McKinstry in februari bij de presentatie van de jaarcijfers.

Sinds februari heeft het aandeel Wolters Kluwer op de beurs in Amsterdam een kwart van zijn waarde verloren. Het bevindt zich op het laagste niveau in vier jaar. De koers daalde gistermorgen na de waarschuwing aanvankelijk scherp, maar herstelde zich later op de dag. Het aandeel sloot 0,7 procent lager.

Beleggers lijken de voorkeur te geven aan andere uitgevers van wetenschappelijke informatie. Reed Elsevier, dat gisteren in Amsterdam enigszins werd meegezogen met Wolters Kluwer, is volgens deskundigen minder gevoelig voor de economische teruggang dan Wolters. Reed Elsevier, maar ook branchegenoot Thomson heeft de groei het afgelopen jaar vooral gezocht in gerichte overnames.

Het Canadese Thomson nam het Britse persbureau en financieel datacentrum Reuters over. Reed Elsevier kocht het Amerikaanse bedrijf Choicepoint, dat financiële informatie over onder meer kredietwaardigheid levert. In hoeverre Reed Elsevier met die laatste overname last heeft van de kredietcrisis blijkt waarschijnlijk niet uit de halfjaarcijfers die het Brits-Nederlandse bedrijf volgende week donderdag presenteert. De overname van Choicepoint wordt pas dezer dagen afgerond.

Volgende week woensdag, één dag voor Reed Elsevier, maakt Wolters Kluwer de resultaten over de eerste zes maanden van dit jaar bekend. Dan wordt mogelijk duidelijk of het bedrijf de verwachtingen voor de winst per aandeel en de marge handhaaft. Dat kan volgens analisten alleen als Wolters Kluwer goede resultaten boekt bij enkele bezuinigingsoperaties en reorganisaties. De uitgeverij kondigde in februari een forse reorganisatie aan die over drie jaar 50 tot 75 miljoen euro moet opleveren.