Niet alles bij LA Galaxy draait om David Beckham

David Beckhams LA Galaxy – met coach Ruud Gullit – speelde zaterdag in New York. Gullit is streng over zijn spelers. En niet alles draait om Beckham. Vindt de uitgejouwde speler zelf.

Eerst het minst interessante van de hele avond: het werd 2-2. Maar verder werd het, voor iedereen die weleens een Europees voetbalstadion bezocht, een intrigerende avond. Met fans die vanaf vroeg in de middag op de parkeerplaats naast het stadion met de achterklep open – tailgating, heet dat – staan te barbecuen, een balletje trappen met aanhangers van de tegenpartij. Om daarna pas tegen het einde van de eerste helft de tribune op te zoeken.

Met de Nederlander Dave van den Bergh, eens speler van FC Utrecht, die mede door een doelpunt voor de New York Red Bulls een van de betere spelers was.

Met de coach van het bezoekende team, Los Angeles Galaxy, die achteraf in de catacomben Nederlandse media wel wil toevertrouwen dat zijn spelers misschien wel „met hun hart spelen”, maar „niet kunnen vooruitdenken” (die coach heet Ruud Gullit).

En natuurlijk met David Beckham. Want daar was, en daar maakt niemand een geheim van, het overgrote deel van de 46.754 bezoekers voor gekomen. Beckham. De voetballer die, zo gaat het verhaal, een miljoen dollar per week verdient door in Amerika te voetballen en reclame te maken. En passant moet hij met zijn star power het voetbal in de VS populair maken. Vraag hem na de wedstrijd of dat al een beetje lukt, en hij zegt, op lijzige toon, „pretty well”. Vrij goed. „Maar zoiets gaat geleidelijk.”

Tijdens de wedstrijd uit dat zich zo. Zodra Beckham een corner mag nemen, roept het publiek „boe”. Daarna pakt het vrouwelijke deel het fototoestel. Dan doen de mannen dat ook maar. Hij, met een hoofdletter, schiet de bal richting doel. En een teamgenoot kopt te vroeg.

De wensen van topvoetballers en hun clubs aan de ene kant en een honk- en basketbalgek land aan de andere kant lopen flink uiteen. Neem de sponsoring. Het team uit Los Angeles wordt gesponsord door de verkopers van afslank- en gezondheidsproducten (Herbalife), de club uit New York door een energiedrankje.

Afzonderlijke spelers van de Red Bulls kunnen ook ingezet worden voor sponsors. Van den Bergh ‘is’ bijvoorbeeld ‘van’ Austrian Airlines. Storm loopt het nauwelijks: van de spelersselectie van dertig zijn er nog twintig beschikbaar. Het team uit New York heeft geen eigen stadion, maar speelt op het complex van American football-club Giants.

Bezoekende journalisten krijgen meer dan 300 pagina’s tellende media guides uitgereikt, die zo ver gaan als de biografie van de voetbalanalist in dienst van de club. En in de gratis glossy toeschouwersgids staat op per speler uitgesplitste tabellen hoe de voetballersnamen uitgesproken dienen te worden. Nummer 32, Sassano: sah-SAHN-noh. Nummer 8, Sinisa Ubiparipovic: soo-NEE-sha OO-bee-para-po-vich. Nummer 11, Van den Bergh: van den BERG.

Officieel zijn dit soort details bijzaak en is het de professionalisering van de Amerikaanse voetballerij waarvoor Beckham is aangetrokken: LA Galaxy moest aan de play-offs meedoen. Dat mislukte echter. Nu Gullit een seizoen later is binnengehaald als coach, opnieuw een helder streven. Punten pakken. Het team heeft echter al zes wedstrijden op rij niet gewonnen en staat in de Westkustafdeling op een gedeelde tweede plaats. Achter Real Salt Lake City.

De Red Bulls stonden tot zaterdag in de Oostkustafdeling op de een na laatste, de vijfde, plaats (teams uit het westen en oosten spelen wel tegen elkaar, maar behalen punten voor hun eigen competitie). Ondanks dat krachtverschil op papier in het recente voordeel van Galaxy zijn de teams op het veld aan elkaar gewaagd.

Het duel van zaterdag kenmerkt zich door balverlies. Maar altijd is er weer Beckham. Hij neemt aan. Wordt met rust gelaten. Neemt zijn tijd. Zoekt het overzicht en zet dan voor. 0-1. Zes minuten later, Van den Bergh. Hij trapt vanaf 25 meter afstand, niet eens zo hard. 1-1. Daarna wordt het nog 2-1 en in de 92ste minuut „dwarrelt de bal op het laatste moment” nog het doel in (aldus Gullit).

Galaxy’s coach hoort vaak klachten over het Amerikaanse niveau, „maar in Nederland ligt dat echt niet hoger, hoor”. Natuurlijk, het balverlies „maakt het spel niet altijd goed”, maar in ieder geval is er veel beweging. „En dus veel doelpunten.” Gullit zelf ziet het „als een goede leerschool”. Niet voor zijn spelers. Voor zichzelf. „Ik moet veel voordoen en uitleggen.” Want: „Ze kunnen nog niet voor het team denken.”

Dat is de opdracht die Gullit zichzelf gaf. Een team smeden. Bezoek achteraf de kleedkamer en ervaar hoe moeizaam dat gaat. Terwijl Beckham alweer naar buiten loopt, staan anderen nog in hun handdoek of spelen met een koptelefoon een computerspel op hun mobiele telefoon.

„Slonzig misschien, maar tijdens de wedstrijd bleven we vechten”, zegt de aanvoerder die 625 keer zoveel betaald krijgt als de gemiddelde speler in zijn competitie. „De togetherness van het team gaat boven alles. Het is duidelijk dat niet alles om mij gaat.”

Meer statistieken op redbulls.com/soccer/newyork