iPod kan niet te vaak gepakt worden

Evert van Essen (41) is al zijn hele leven op de kermis. Zijn opa was ooit de eerste exploitant van grijpautomaten op de kermissen in Nederland. Vroeger boden de cranes, een veilige boterham, maar omdat hij met zijn vrachtwagen het hele rand doorreist heeft hij veel last van de gestegen dieselprijs. Daarom kan Van Essen geen „uur omzet meer missen”.

Met zijn vrachtwagen met 48 automaten is hij marktleider in Nederland. Om de hoge kosten te compenseren zou hij de prijzen voor de kraantjes moeten verhogen van 50 cent naar 1 euro, maar dat durft Van Essen niet uit angst dat zijn vaste klanten wegblijven. Bovendien houdt de concurrentie hem nauwlettend in de gaten.

Tachtig procent van de kermissen zijn contractkermissen waar hij ieder jaar komt. Zijn vaste publiek verwacht daar voor 50 cent een spelletje te spelen en „een Ipod” te winnen. De nep-gadget koopt hij in China voor 23 euro in.

Een iPod te vaak weggeven, leidt tot verlies. Daarom stelt Van Essen de hijskraan vooraf zo in dat 30 tot 40 procent van de „inbreng van het geld eruit rolt”. Daarmee zijn de meeste spelers tevreden. Of een speler wint, bepaalt de automaat uiteindelijk willekeurig. Het is een volstrekt „eerlijk” kanspel, zegt de hijskraanexploitant.

De prijs van een spelletje Cranes is sinds 2000 niet omhoog gegaan. De pacht die gemeenten vragen voor een standplaats wel. Op de Tilburgse Kermis is de pacht dit jaar 78.000 euro. Om de kosten te kunnen blijven betalen, verhoogde Van Essen de afgelopen jaren zijn schaalgrootte door meer automaten op zijn vrachtwagen te vervoeren. Bovendien werkt hij erg hard aan de uitstraling van zijn automaten om voldoende klanten te trekken. Volgens Van Essen moet een exploitant daarvoor „erg bij de tijd zijn”. Zijn knuffelleverancier zoekt voor hem de hele wereld af naar iets nieuws. Volgende week ligt bij hem als eerste „Kung Fu Panda” in de automaat.

Of hij ook de rest van zijn leven op de kermis is, weet Van Essen nog niet. Om te overleven moeten de prijzen omhoog. „Maar maak er asjeblieft wel een positief stukje van”, zegt hij.