Geprezen door de NY Times

Kees Matthijssen leidt het komende half jaar de Nederlandse missie in Uruzgan.

De geschiedenis herhaalt zich. Vier jaar geleden kreeg Kees Matthijssen het commando over de Nederlandse militairen in Zuid-Irak. Zijn voorganger was Richard van Harskamp. Afgelopen weekend arriveerde kolonel Matthijssen in Uruzgan, Zuid-Afghanistan, om het commando over te nemen, alweer van kolonel Van Harskamp.

Het komende half jaar staat Matthijssen aan het hoofd van – nu nog – bijna 1.700 Nederlandse militairen. Onder zijn bevel zal de troepensterkte iets afnemen. Het kabinet besliste vorig jaar dat de missie doorloopt tot eind 2010. Het aantal Nederlandse militairen wordt in fasen verminderd tot 1.000 à 1.100 man. Andere landen zullen bijspringen.

Kees Matthijssen (47) was eerder compagniescommandant van Dutchbat-3, de Nederlandse VN-eenheid die moest toezien hoe Srebrenica onder de voet werd gelopen. 8.000 moslims werden afgevoerd en gedood. In 2004 leidde hij vier maanden de missie in de Zuid-Iraakse provincie Al-Muthanna. The New York Times schreef een lovend stuk over zijn aanpak, waarbij contact met de bevolking centraal stond – zoals ook de bedoeling is van de huidige missie in Afghanistan. Opvallend was Matthijssens kritiek op het Amerikaanse optreden in Irak. Hij zei: „Iedereen weet hoe de Iraakse bevolking tegen de Amerikanen aankijkt. Ze zijn blij dat de Amerikanen hen hebben bevrijd van Saddam Hussein, maar ik vraag me af of de bevolking nog steeds zo blij is met wat de Amerikanen nu aan het doen zijn.”

Die openhartigheid past meer bij Van Harskamp dan bij Matthijssen. Van Harskamp maakt van zijn hart geen moordkuil en is wars van politieke spelletjes. Zijn opvolger geldt als introverter. Op Defensie staat Matthijssen bekend als weloverwogen en rustig.

De nieuwe commandant treedt aan op een moment van relatieve rust. Een offensief van de opstandige Talbaan, zoals in voorgaande jaren, is uitgebleven. Wel was het afgelopen halfjaar sprake van enkele dramatische gebeurtenissen: Nederlandse militairen kwamen onder vuur van eigen troepen, en twee militairen, onder wie de zoon van de commandant der strijdkrachten Van Uhm, kwamen om bij een bomaanslag.

Meer over de missie op nrc.nl/uruzgan