Logeren bij locals

Internet heeft een golf aan internationale reisnetwerken voortgebracht.

Servas International stamt uit 1949 en is daarmee het oudste reisnetwerk.

Louis Cohen (62) uit Breukelen leerde iets opmerkelijks over Japan toen hij en zijn vrouw er bij gastheren van reisnetwerk Servas verbleven. „Japanners lopen binnenshuis op sloffen”, vertelt hij. „Op de wc trekken sommige families een ander paar aan. Onze gastfamilie keek heel vreemd op toen mijn vrouw per ongeluk met die toiletsloffen terug de kamer in kwam.” Volgens Cohen zijn dat precies de culturele verschillen waarvan je geen notie hebt als je in het buitenland alleen in appartementen, hostels of hotels slaapt. Het idee van Servas is zulke verschillen zichtbaar te maken.

Het internationale reisnetwerk Servas werd in 1949 opgericht door Bob Luitweiler om begrip tussen culturen te kweken. Wereldwijd heeft het netwerk zo’n 14.000 leden in ruim honderdtwintig landen. Voor andere leden van Servas stellen gastheren hun huis twee dagen gratis als slaapplek beschikbaar. In Nederland telt het netwerk ongeveer 250 gastdames- en heren. Bij het reisnetwerk staat niet zozeer een bezoek aan de toeristische attracties van een stad of land centraal, maar de ontmoeting tussen mensen.

„Het is leerzaam om te zien hoe mensen in een andere setting dan de onze leven”, zegt Arnoud Philippo, voorzitter van Servas Nederland. „Je vergroot je inzicht in de leefwijzen van anderen door bij de lokale bevolking te slapen of zelf reizigers in huis te nemen. Gasten logeren bewust twee nachten bij een gastheer zodat er echt een gesprek op gang kan komen. Soms ontstaat er een hechte band tussen de gast en gastheer.”

Dat overkwam Johanneke Pas (57) uit Utrecht. Een Argentijnse kunstenares die ooit bij haar verbleef, is inmiddels een vriendin geworden. „We e-mailen en skypen veel. En op mijn toilet hangen tegeltjes die zij heeft gemaakt”, zegt Pas.

Servas doet sterk denken aan internationale netwerken als couchsurfing.com en hospitalityclub.org, waarbij je ook gratis op de bank van een onbekende slaapt. Toch zijn er verschillen. Zo maakt Servas geen gebruik van online profielpagina’s. Je vindt een gastheer door contact op te nemen met de nationale Servas-voorzitter. Die geeft een boekje met daarin alle gastfamilies van het land. Die lijst is belangrijk om een leuk logeeradres te kiezen. Er staan namelijk niet alleen adresgegevens van gastheren en -vrouwen in, maar ook de geboortedatum, interesses en de talen die hij of zij spreekt. Ook de afkorting WMT staat vaak gemeld: Want More Travellers (wil meer reizigers).

Nog een verschil is dat iedereen die van Servas International lid wil worden een intakegesprek doet met een coördinator. Het lidmaatschap kost 6 euro per jaar en staat je toe gasten te ontvangen. Als je niet alleen gastheer maar zelf ook reiziger wilt zijn, is een reiskaart van 15 euro per jaar nodig.

Floor Koppenaal (28) uit Rotterdam staat behalve bij reisnetwerk Servas ook bij Couchsurfing ingeschreven. Als reiziger en als gastvrouw. Toch heeft Servas haar voorkeur, zegt Koppenaal. „Ik laat eerder mensen van Servas in mijn huis. Het idee dat ze een persoonlijk intakegesprek hebben gehad met een coördinator vind ik fijn.”

Koppenaal hanteert de ‘twee dagen samen regel’ niet altijd zo streng als ze gasten in huis heeft. „Soms trekken de reizigers hun eigen plan”, zegt Koppenaal, „dan geef ik ze gewoon mijn huissleutel en redden ze zich wel. Ik vind dat het geen verplichting moet zijn samen iets te ondernemen. In de regel wordt dat toch wel gedaan. Met sommige gasten klikt het heel goed”.

Zelf reisde ze in 2006 met haar vriend door Japan. „December bleek een slechte tijd om naar Japan te gaan”, vertelt Koppenaal. „Iedereen was zo druk met kerstkaarten schrijven dat ze geen tijd hadden ons te ontvangen. Pas na lang zoeken vonden we eindelijk een gastgezin. Een heel leuk gezin, zo bleek. We hebben de gastvrouw geholpen tempura te maken, Japanse frituurhapjes van groente en vis. Daar mocht normaal nooit iemand bij helpen, maar voor ons maakte ze een uitzondering.”

Bekijk voor meer informatie de website van Servas: joomla.servas.org