De curve van Fortis is eerder een spiraal

Fortis heeft in juni een nieuwe reclamecampagne gelanceerd, met als leus ‘Het leven is een curve’. In het geval van het Belgisch-Nederlandse financiële dienstenconcern vertoont die kromme een onmiskenbaar neerwaartse tendens.

Die glijdende schaal werd vorig jaar ingezet met de veel te dure overname van ABN Amro en de omvangrijke uitgifte van nieuwe aandelen om deze transactie te kunnen bekostigen. Vervolgens kondigde Fortis drie weken geleden een nieuwe financieringsronde aan, na aanvankelijk te hebben ontkend dat die nodig was. Toen dat besluit een golf van woede bij de aandeelhouders opwekte, zette het bestuur topman Jean-Paul Votron op straat. Op dat moment veranderde de curve van Fortis in een spiraal.

De Nederlandse toezichthouder AFM is een onderzoek begonnen naar de vraag of het management van Fortis beleggers heeft misleid over zijn kapitaalpositie. Marktgeruchten noopten de bank te ontkennen dat spaarders zich haastten om hun geld van hun rekening te halen. Speculaties nemen toe dat de bank-verzekeraar misschien andermaal een beroep op de kapitaalmarkten moet doen.

Op 15 juli kelderde de aandelenkoers met 15 procent als gevolg van deze onzekerheid, ook al is het lastig de feiten met de koersdaling te verzoenen. Een AFM-onderzoek zal niet heel snel tot een serieuze boete leiden; er lijkt geen sprake te zijn geweest van een run on the bank; en zelfs als Fortis meer kapitaal nodig heeft, lijken er geen onmiddellijke liquiditeitszorgen te spelen.

Als de sentimenten de overhand krijgen op de fundamentele waarden, duidt dat vaak op een gebrek aan vertrouwen. Het management van het concern wordt niet vertrouwd, maar president-commissaris Maurice Lippens, de man achter de destabiliserende ABN Amro-deal, houdt de touwtjes vooralsnog stevig in handen. Deze kwetsbaarheid en de lage beurskoers kunnen Fortis tot een prooi maken voor een activistische aandeelhouder en/of een overname. De geruchtenstroom zwelt al aan, waarbij de Nederlandse concurrenten ING en Rabobank worden genoemd als gegadigden om het concern op te splitsen.

In zijn nieuwe reclamecampagne legt Fortis uit dat iemands positie op de levenscurve niet aan het lot te danken of te wijten is. Dat is zeker waar als het om Fortis zelf gaat. De implicatie is dat slecht management verantwoordelijk is voor de vernietiging van 40 miljard euro aan aandeelhouderswaarde. De campagne kent ook nog een andere slogan: „Here today. Where tomorrow?” Dat klinkt onheilspellend vooruitziend.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com