Saunier, de klimmers van deze Tour

Het kleine Spaanse team Saunier Duval behaalde gisteren zijn derde ritzege in de Tour. De Italiaan Leonardo Piepoli revancheerde zich na een een mislukte Giro d’Italia.

Uiteraard was Leonardo Piepoli dolblij. Op zijn 36ste nog een prachtige bergrit in de Tour winnen, hij had het ook niet gedacht. En al verzekerde de Italiaan van wel, toch zag hij er niet helemaal gelukkig uit na die dubbelslag met zijn Spaanse ploeggenoot Juan José Cobo. Er moest hem vooral iets van het hart. „We zijn in Italië versleten voor een ‘équipe de merde’, konden niets goed doen. Ik ben benieuwd of het nu wel goed zal zijn.”

Die équipe de merde is Saunier Duval, een Spaanse ploeg die al sinds 2004 actief is in het peloton. Saunier Duval scoorde wel vaker met Spaanse, Baskische en Italiaanse klimmers, maar drie keer een etappezege in de Tour is ook voor dit team een ongekend succes. Het Italiaanse talent Riccardo Ricco kwam al twee keer solo over de finish en veroverde gisteren de bolletjestrui, terwijl Piepoli zijn jonge ploeggenoot Cobo net voorbleef aan de finish, al was van een echte sprint geen sprake.

„Ik was de sterkste”, zei Piepoli, al gaf hij snel toe dat Cobo toch meer op het klassement mikt. De Spanjaard klom naar de achtste plek, op 2.10 minuten van de nieuwe leider Cadel Evans. Bovendien kon Piepoli wel een overwinning gebruiken na zijn desastreus verlopen Ronde van Italië. Na een val moest hij de Giro verlaten, zonder ritzege. „Hier winnen is natuurlijke een prachtige compensatie voor die verkeerd verlopen Giro”, aldus Piepoli gisteren na zijn ritzege.

Ricco en Piepoli kwamen naar de Tour als helpers voor Cobo. De 27-jarige kopman mikt op een notering in de toptien. Cobo brak vorig jaar door met twee etappezeges en de eindoverwinning in de Ronde van Baskenland. Vorig jaar werd hij bij zijn debuut in de Tour twintigste. „Jammer genoeg verloor hij in de eerste bergetappe wat tijd. Dat Riccardo en ik ritten winnen is mooi, maar verandert niets aan de status van Cobo. We hadden ook niet verwacht dat we zó sterk voor de dag zouden komen. We zijn dus heel tevreden”, zei de ritwinnaar.

En toch zag Piepoli er niet uit als een tevreden mens, die na dit seizoen zal terugblikken op een mooie carrière. Want hij weet ook dat een vraag als ‘waarom is jullie team nu zo sterk?’ eigenlijk betekent: worden bij Saunier Duval nog verboden middelen gebruikt?

De controles zijn tot dusver negatief. Wel heeft het team van de Zwitserse manager Mauro Gianetti (de voormalige renner die ooit op de intensive care belandde na vermoedelijk een experiment met bloeddoping PFC) soms de schijn tegen. Zo is Piepoli niet onbesproken. Bij de Giro van 2007, waarin hij twee etappes won, testte hij ‘niet negatief’ op salbutamol. Piepoli heeft zoals wel meer renners een medisch attest voor het gebruik van dat middel tegen astma, maar zijn waarden waren veel te hoog. Hij werd geschorst door zijn team, tot de wielerbond van Monaco (waarbij hij is aangesloten) hem weer vrijpleitte.

Alessandro Petacchi, een andere fietsende astmapatiënt die bij de Giro van 2007 werd betrapt op een te hoge concentratie salbutamol, kreeg van zijn Italiaanse bond wel een jaar schorsing. En hoewel Piepoli niet verantwoordelijk is voor het werken met twee maten en gewichten, werd hij in Italië wel scheef aangekeken.

Door de vertegenwoordigers van het ‘nieuwe wielrennen’ wordt Saunier Duval om dat soort voorvallen gezien als een restant van de oude wielercultuur. David Millar, die na twee jaar schorsing wegens epogebruik terugkeerde via Saunier en nu voor het ‘cleane’ Amerikaanse Garmin fietst, zei vorig jaar nog dat hij bijna niemand van zijn Sauniercollega’s vertrouwde.

Het zal Piepoli een zorg zijn. Door zijn dubbelslag met Cobo is Saunier Duval de best verdienende ploeg in deze Tour: 50.970 euro. En het team gaat aan de leiding in het ploegenklassement, voor CSC en ag2r. En toch zal Saunier dat eindklassement niet winnen, en ook Cobo zal nog niet op het podium staan in Parijs, meent Piepoli. „Wij zijn AC Milan niet. Wij zijn het kleine team dat voor de verrassing zorgt. En daar genieten we van.”