Morgen ’n nieuwe held

New York staat deze week in het teken van het afscheid van Yankee Stadium.

Morgen wordt in het honkbalstadion de jaarlijkse All-Star Game gespeeld.

Yankee Stadium in New York wordt pas aan het eind van het jaar afgebroken. Maar de Amerikaanse honkbalbond neemt deze week, halverwege het seizoen, al officieus afscheid van de beroemdste sporttempel van het land. Waardig is misschien het woord niet voor het afscheid en de daaraan gekoppelde festiviteiten die morgen culmineren in de jaarlijkse All-Star Game in de Bronx. Vernieuwend is het wel. Elke dag vóór de wedstrijd is door de bond ‘verkocht’ aan een bedrijf. Zaterdag had een fastfoodketen het voor het zeggen, gisteren nam een onderneming in sportdranken het over en vanmiddag (Amerikaanse tijd) komt de optocht van oude honkbalhelden door Manhattan voor rekening van een autofabrikant. Zo ontstaat een zeer Amerikaanse mix, waarin commercie, entertainment, patriottisme en sport om voorrang strijden.

Wat dat laatste betreft: de beste honkballers uit beide competities, de Amerikaanse en de Nationale Liga, spelen hun jaarlijkse wedstrijd in het stadion dat in 1923 werd ingewijd met een homerun van Babe Ruth. Yankee Stadium, alias The House That Ruth Built, krijgt morgenavond de erfgenamen van de beroemdste honkballer aller tijden op bezoek. Bij afwezigheid van de geblesseerde David Ortiz van de Boston Red Sox is de vraag die honkbalminnend Amerika bezighoudt wie de held van de avond wordt. Alex Rodriguez van de Yankees, misschien? Of Manny Ramírez, teamgenoot van Ortiz bij de Red Sox?

Voor het zover is staat niet de Bronx, maar het publieksvriendelijker Manhattan in het teken van het nationale tijdverdrijf. Een groot conventiecentrum is er ingericht als een honkbalkermis, met een ruilbeurs van honkbalplaatjes, diverse optredens van oude honkbalsterren, clinics, videogames en slag- en werpcompetities voor kinderen.

Het Empire State Building is sinds vrijdagavond verlicht met het honkballogo in de nationale kleuren rood, wit en blauw, officieel ontstoken door honkbalveteraan Yogi Berra. Door heel Manhattan zijn replica’s geplaatst van het Vrijheidsbeeld, in dezelfde kleuren als op het Empire State Building. Zaterdagavond hield rockband Bon Jovi een concert in Central Park. Het hoogtepunt van de festiviteiten volgt vandaag, met een optocht van honkbalveteranen door het hart van de stad. Een parade die gewoonlijk alleen is weggelegd voor terugkerende soldaten na een oorlogsoverwinning óf een kampioensteam van de Yankees of de Mets.

De Amerikaanse honkbaljournalistiek maakt de dagen voor de All-Star Game traditioneel de balans op van de eerste helft van het seizoen. De grootste verrassing daarin is Tampa Bay Rays. Het team uit Florida speelt in de zwaarste divisie, met de Yankees en de Red Sox, en gaat voor het eerst in zijn geschiedenis aan de leiding. Wie bijgelovig is, wijt dat aan het feit dat de club dit jaar het woord Devil, tussen Bay en Rays, uit zijn naam heeft geschrapt. Andere commentatoren wijzen op de samenstelling van het team, met relatief veel jonge en ‘hongerige’ spelers.

De Red Sox zitten de Rays overigens op de hielen, op enige afstand gevolgd door de Yankees. Kenners voorspellen dat de Red Sox in de Amerikaanse Liga en de Chicago Cubs in de Nationale Liga met de eer gaan strijken. Dat laatste is verrassend, want de Cubs staan al een eeuw ‘droog’; in 1908 werden ze voor het laatst landskampioen. De Red Sox en de Cubs zijn hofleveranciers voor de All-Star Game, met zeven spelers.

De opvallendste speler komt dit jaar echter niet uit Boston of Chicago, maar uit Texas. Josh Hamilton was een groot honkbaltalent, voordat hij ontspoorde. Ruim drie jaar was hij verslaafd aan alcohol en crack, tot hij in Winning Inning, een op christelijke leest geschoold honkbalinstituut, de weg terug vond. Dit seizoen speelt hij bij de Texas Rangers de sterren van de hemel. Hamilton komt als geroepen. In een zomer die wordt gedomineerd door slecht nieuws over de economie en de eeuwige oorlog in Irak, is ‘zijn verhaal’ de feel good story waar Amerikanen naar hunkeren. Morgenavond staat hij in de All-Star Game in de basis van de Amerikaanse Liga. Mocht Hamilton in plaats van Rodriguez of Ramírez een homerun slaan, dan krijgt Yankee Stadium het afscheid dat het verdient: een honkbalmoment om nooit te vergeten.

Beelden van het optreden van Bon Jovi via nrcnext.nl/links