All-Star Game is afscheidsfeestje Yankee Stadium

New York neemt deze week afscheid van Yankee Stadium. De All-Star Game wordt in de Bronx zelf gespeeld. De rest van de activiteiten vindt plaats in Manhattan.

Yankee Stadium in New York wordt pas aan het eind van het jaar afgebroken. Maar de Amerikaanse honkbalbond neemt deze week, halverwege het seizoen, al officieus afscheid van de beroemdste sporttempel van het land. Waardig is misschien het woord niet voor het afscheid en de daaraan gekoppelde festiviteiten die morgen culmineren in de jaarlijkse All-Star Game in de Bronx.

Vernieuwend is het wel. Elke dag vóór de wedstrijd is door de bond ‘verkocht’ aan een bedrijf. Zaterdag had een fastfoodketen het voor het zeggen, gisteren nam een onderneming in sportdranken het over en vanmiddag (Amerikaanse tijd) komt de optocht van oude honkbalhelden door Manhattan voor rekening van een autofabrikant. Zo ontstaat een zeer Amerikaanse mix, waarin commercie, entertainment, patriottisme en sport om voorrang strijden.

Wat dat laatste betreft: de beste honkballers uit beide competities, de Amerikaanse en de Nationale Liga, spelen hun jaarlijkse wedstrijd in het stadion dat in 1923 werd ingewijd met een homerun van Babe Ruth. Yankee Stadium, alias The House That Ruth Built, krijgt morgenavond de erfgenamen van de beroemdste honkballer aller tijden op bezoek. Bij afwezigheid van de geblesseerde David Ortiz van de Boston Red Sox is de vraag die honkbalminnend Amerika bezighoudt wie de held van de avond wordt door een bal de tribunes in te slaan. Alex Rodriguez van de Yankees, misschien? Of toch Manny Ramírez, teamgenoot van Ortiz bij de Red Sox?

Voor het zover is staat niet de Bronx, maar het publieksvriendelijker Manhattan in het teken van het nationale tijdverdrijf. Het Empire State Building is sinds vrijdagavond verlicht met het honkballogo in de nationale kleuren rood, wit en blauw, officieel ontstoken door honkbalveteraan Yogi Berra. Door heel Manhattan zijn replica’s geplaatst van het Vrijheidsbeeld, in dezelfde kleuren combinatie als op het Empire State Building. Zaterdagavond hield rockband Bon Jovi een concert in Central Park. Het hoogtepunt van de festiviteiten volgt vandaag, met een optocht van honkbalveteranen door het hart van de stad.

Kritiek dat Manhattan de show heeft overgenomen en dat de Bronx daardoor van extra toeristeninkomsten verstoken blijft, wordt door de honkbalbond genegeerd. De All-Star Game zal vanwege de hoge prijs van de kaartjes door vrijwel geen inwoner van de Bronx worden bezocht, maar ook daar zit de bond niet mee. De media hebben er evenmin veel aandacht aan besteed.

De Amerikaanse honkbaljournalistiek maakt de dagen voor de All-Star Game traditioneel de balans op van de eerste helft van het seizoen. De grootste verrassing daarin is Tampa Bay Rays. Het team uit Florida speelt in de zwaarste divisie, met de Yankees en de Red Sox, en strijdt serieus mee om de leiding.

De opvallendste honkballer komt dit jaar echter niet uit Boston of Chicago, maar uit Texas. Josh Hamilton was een groot honkbaltalent, voordat hij ontspoorde. Ruim drie jaar was hij verslaafd aan alcohol en crack, tot hij in Winning Inning, een op christelijke leest geschoold honkbalinstituut, de weg weer terug vond. Dit seizoen speelt hij bij de Texas Rangers de sterren van de hemel.

Hamilton komt als geroepen. In een zomer die wordt gedomineerd door slecht nieuws over de economie en de eeuwige oorlog in Irak, is ‘zijn verhaal’ de feel good story waar de Amerikanen naar hunkeren. Morgenavond staat hij in de All-Star Game in de basis van de Amerikaanse Liga. Mocht Hamilton in plaats van Rodriguez of Ramírez een homerun slaan, dan krijgt Yankee Stadium het afscheid dat het verdient: een honkbalmoment om nooit weer te vergeten.