Met veel hulp naar de halve finale

Thiemo de Bakker geldt al jaren als hét tennistalent van Nederland. De 19-jarige prof beleefde gisteren met het bereiken van de halve finale in Scheveningen een voorlopig hoogtepunt.

In zijn zoektocht naar een bestaan als proftennisser ontbreekt het Thiemo de Bakker zeker niet aan professionele steun. Het lijkt wel of Richard Krajicek, Raemon Sluiter en Martin Verkerk zich moreel verplicht voelen om het grootste talent van Nederland te begeleiden. Oud-Wimbledonkampioen Krajicek behartigt als manager de financiële belangen, de dit jaar gestopte Sluiter fungeert als coach en Verkerk staat naast De Bakker op de baan als dubbelpartner.

De Bakker heeft de voorbije jaren met vallen en opstaan geleerd dat er echter maar één iemand is die zijn doorbraak daadwerkelijk kan bewerkstelligen. „Ja, dat ben ik zelf. Ik moet meer discipline zien te krijgen”, zegt De Bakker nadat hij zich in Scheveningen voor het eerst heeft verzekerd van een plek in de halve finale van een challengertoernooi. Daarin treft hij morgen de Argentijn Diego Hartfield. Het is een voorlopig hoogtepunt in zijn carrière.

De Bakker krijgt bij gebrek aan Nederlands tennistalent al in zijn jeugdjaren de schijnwerpers op zich gericht. Als tiener geldt hij als de nieuwe hoop van nationale tennis. De verwachtingen worden alleen nog maar hoger als hij in 2006 op het gras van Wimbledon jeugdkampioen wordt. De stap van de junioren naar het profcircuit blijkt echter moeilijker dan verwacht. Terwijl de iets oudere Robin Haase met gestage sprongen de tophonderd binnenwandelt, blijft De Bakker hangen in de marge van het proftennis. Vooral op mentaal gebied schiet hij tekort. Een rug- en een schouderblessure werpen hem ook nog eens terug.

De Bakker wordt gezien als de groeibriljant van de jeugdopleiding van de Nederlandse tennisbond, maar de bondstrainers slagen er maar niet op hem verder te helpen op weg naar de top. Hugo Ekker, die De Bakker tot voor kort als bondscoach bijstond, stelt in Tennis Magazine dat de jonge prof „makkelijk is”. „Weliswaar begint hij steeds beter te beseffen dat aanleg alleen niet voldoende is om te slagen als prof, maar hij moet nog erg begeleid worden”, zegt Ekker. „De grootste progressie bij Thiemo zal komen als hij dingen uit zichzelf gaat doen. Hoe graag wil je iets? Dat is een vraag die hij zelf zal moeten beantwoorden.”

De Bakker is de laatste weken bij zichzelf te rade gegaan en riep de hulp in van Sluiter. De oud-prof en het jonge talent zijn – na bemiddeling van manager Richard Krajicek – overeengekomen dat ze een deel van het seizoen samen de wereld over trekken op zoek naar punten voor de wereldranglijst en prijzengeld. De samenwerking had deze week tijdens het toernooi van Scheveningen moeten beginnen, maar door trieste privéomstandigheden kan Sluiter niet bij zijn pupil op de tribune zitten.

Verkerk, die na langdurig blessureleed dit jaar aan een comeback bezig is, ontfermt zich in Scheveningen als een soort vaderfiguur over De Bakker. „Thiemo is enorm getalenteerd”, stelt de voormalige finalist van Roland Garros in de kantine van de Mets tennisbanen. „Ik ben ervan overtuigd dat het goed gaat komen met hem. Het is een kwestie van volwassen worden. De juiste keuzes maken. Wat dat betreft zie ik veel gelijkenissen met mezelf. Mijn doorbraak heeft ook lang op zich laten wachten.”

Verkerk denkt dat De Bakker er goed aan heeft gedaan om Sluiter als coach aan te stellen. „Raemon is zelf tennisser geweest. Daar neemt hij sneller iets van aan. Als Raemon de juiste snaar weet te raken dan kan Thiemo nog ver komen”, voorspelt Verkerk. Dan loopt De Bakker in afwachting van zijn optreden in de kwartfinales op zijn nieuwe dubbelpartner af. „Die Argentijn Hartfield staat zijn tegenstander helemaal weg te slaan”, zegt hij lachend. Verkerk serieus: „Wat doe je hier dan nog? Kom op ga je opwarmen.”

De Bakker vertrekt gedwee naar de kleedkamer en stapt een kwartiertje later onder het toeziend oog van Verkerk het centre court op. Aan de andere kant van het net staat de Georgiër Irakli Labadze, de voormalige nummer 42 van de wereld. De Bakker probeert zich vanaf de eerste puntenwisseling te houden aan het plan dat Sluiter en Verkerk hebben bedacht. Hij moet de veel te zware Labadze zo veel mogelijk laten lopen.

In de eerste set is De Bakker meer dan eens de wanhoop nabij als hij verslagen wordt met snoeiharde passeerslagen. Na het verlies van de eerste set smijt de Nederlander zijn racket zelfs woedend tegen het gravel. Maar in de tweede en derde set weet De Bakker de partij om te draaien en toont zijn talenten. Met gebalde vuisten viert hij zijn zege in drie sets: 4-6, 6-3 en 6-1. De Bakker staat bij de laatste vier in Scheveningen. Manager Krajicek, coach Sluiter en dubbelpartner Verkerk kunnen tevreden zijn over hun pupil.