Koraalriffen worden ernstig bedreigd

Ruim tweehonderd koraalsoorten die in de westelijke Stille Oceaan en het Caraïbisch gebied voorkomen, blijken zo ernstig bedreigd dat ze op de rode lijst van de International Union for Conservation of Nature (IUCN) terechtkomen. De lijst wordt een keer per jaar in oktober gepubliceerd en is de belangrijkste inventaris van bedreigde dier- en plantensoorten.

Het is de eerste keer dat er een wereldwijd onderzoek is gedaan naar de leefomstandigheden van koraalsoorten. Een internationaal team van meer dan veertig experts heeft 845 koraalsoorten onderzocht (Science Express, 10 juli).

Daaruit blijkt dat het aantal bedreigde koraalsoorten tien keer groter is dan werd aangenomen. Op de rode lijst stonden 21 bedreigde koraalsoorten; dat worden er nu 230.

Het gaat om de koralen die verantwoordelijk zijn voor het bouwen van riffen. Die riffen vormen de basis van een rijk ecosysteem. De koraalsoorten delen hun huisvesting met zogeheten zooxanthellae. Dit zijn algen, die op hun beurt voedzaam zijn voor vissen en de koralen zelf.

De koralen en de algen leven in symbiose. Maar door de opwarming van de aarde en van de zee raken de koralen van slag. Zij stoten de algen uit die voor de prachtige kleuren van de koralen zorgen. Na het verbleken sterven koralen vaak.

Een andere bedreiging is dat door klimaatverandering de zee langzaamaan verzuurt. Daardoor is het voor de nog levende koralen moeilijker om nieuwe ‘bomen’ of ‘skeletten’ van kalk te bouwen.

De koralen worden ook nog bedreigd door overbevissing, koraalroof en het hoge tempo van ontwikkeling aan de kust (meer bebouwing en industrie) die voor vervuiling zorgt. Zo raken de algen steeds meer huisvesting kwijt en raakt het hele ecosysteem uit balans. Deze problemen waren al bekend, maar pas nu is het effect op soorten wereldwijd onderzocht. Hilde van Halm