In het spoor van stille Charly Gaul

De 30-jarige Luxemburger Kim Kirchen is de nieuwe leider in de Tour de France.

Kirchen is samen met de broers Schleck vaandeldrager van een nieuwe generatie.

Johan Museeuw mag dan al een tijdje zijn verdwenen uit het peloton, de voormalige geletruidrager en meervoudig etappewinnaar in de Tour de France heeft er nog steeds kijk op. Woensdagavond voorspelde hij op de Vlaamse televisie dat de Spanjaard Alejandro Valverde zou proberen de eerste bergetappe te controleren, maar dat hij zijn concurrenten niet zou kunnen afschudden. Cadel Evans, de Australische kopman van Silence-Lotto, zou eenvoudig in zijn spoor blijven, en de Luxemburger Kim Kirchen (Team Columbia) zou eveneens vlot mee naar boven rijden en het geel overnemen van Stefan Schumacher.

Dat de Italiaan Riccardo Ricco (Saunier Duval) na twee etappezeges in de Giro d’Italia ook op de lastige aankomst in het skioord Super-Besse zijn ritzege in de Tour zou behalen, had Museeuw niet voorspeld. Dat Kirchen een val van Schumacher in de slotkilometer nodig zou hebben om de leiding over te nemen ook niet.

Over die val was nog de nodige verwarring, want Kirchen dacht aanvankelijk dat Schumacher dezelfde tijd zou krijgen als de winnaars, maar die regel geldt niet bij een aankomst bergop. Schumacher raakte uitgerekend het achterwiel van Kirchen voor hij ten val kwam. De Duitser was behoorlijk boos op zijn Luxemburgse collega.

Kirchen na afloop van de rit: „Dat verbaast me. Ik heb hem in de laatste twee kilometer niet gezien. Ik kon zelf ook niet sprinten zoals ik wilde, doordat iedereen plotseling naar rechts uitweek. Als we normaal sprinten, had ik hem zeker tien seconden gegeven. Maar ik moest ook inhouden en weer op gang komen. Zo gaan die dingen.”

Het Tourcliché wil dat Parijs nog ver is en de beslissing pas valt in de laatste week, maar Kirchen mag zich sinds gisteren wel de eerste Luxemburgse geletruidrager noemen in 49 jaar. In 1959 was het Charly Gaul, een stille, introverte renner die het jaar daarvoor zijn eerste en enige Tour had gewonnen.

Kirchen acht zichzelf niet kansloos, maar bekijkt de ronde van dag tot dag. „De Tour duurt nog lang, maar mijn vorm is goed. Ik was gefocust op de eerste rit, de tijdrit ging ook heel goed. Alles is nu mogelijk. Eerst zien hoe het in de Pyreneeën gaat. Als het daar goed gaat, kan ik misschien als leider naar de Alpen en Parijs.”

De nieuwe geletruidrager kent de Luxemburgse Tourverhalen. De oom van zijn opa, Jean Kirchen, werd in 1948 en 1950 vijfde in de Tour en droeg drie dagen de gele leiderstrui. Zijn vader Erny was in 1974 prof bij MIC-Ludo-De Gribaldy, van kopman Herman van Springel en met als ploegleider de legendarische graaf Jean de Gribaldy. Hij fietste nog met Johnny Schleck, vader van de Luxemburgse broers Frank en Andy (CSC). „De Schlecks zijn een wielerfamilie, wij een dynastie”, zei vader Kirchen onlangs in het Franse tijdschrift Velo Magazine.

In aanloop naar de Tour werden de broers Schleck vaker genoemd als toekomstige opvolgers van Charly Gaul dan Kirchen. Frank won in 2006 de Goldrace en de bergetappe in de Tour naar Alpe d’Huez. Andy werd vorig jaar als debutant tweede in de Ronde van Italië.

Kirchen, al in 2001 prof geworden bij Fassa Bortolo van de Italiaanse ploegleider Giancarlo Ferretti, eindigde vorig jaar als zevende in de Tour, op 12.18 minuten van winnaar Alberto Contador. Hij won ook de bergetappe naar Le Louron. Dit jaar bevestigde hij zijn vorm met twee zeges in de Ronde van Baskenland en een demonstratie op de Muur van Huy tijdens de Waalse Pijl. In de striemende regen won hij zijn eerste semi-klassieker. En nu dus het geel in de Tour.

Voor Team Columbia van manager Bob Stapleton, de opvolger van T-Mobile en High Road, is het al het tweede succes op rij in deze Tour. Woensdag was er de sprintzege van de jonge Brit Mark Cavendish, nu de leiding in het klassement voor Kirchen. Of hij zelf verbaasd is en nog bijzondere dingen kan tonen? „Ik heb nu al bijzondere dingen gedaan. In de eerste rit ben ik voor de zege gegaan, ik heb de groene trui gedragen en nu de gele. We proberen de koers nu te controleren met Team Columbia. Ik heb goede hoop voor de komende dagen.”

Volg de leider via www.kimkirchen.lu