De enige echte naakte cowboy

Vandaag begint voor de Manhattan Federal Court in New York de eerste ronde van een juridisch conflict: The Naked Cowboy tegen Mars Inc. Is het M&M-mannetje een kopie van de naakte gitarist op Times Square?

Robert Burck staat iedere dag, weer of geen weer, op Times Square in hartje Manhattan met niet meer dan een paar witte laarzen, een Stetson-hoed en een minuscuul onderbroekje met daarop de tekst ‘The Naked Cowboy’. Als hij zijn gitaar strategisch voor zich houdt, lijkt het net of hij echt ‘naked’ is. Toeristen in New York willen allemaal met de blote cowboy op de foto. En dat vindt Burck prima; voor elk plaatje ontvangt hij een paar dollar.

Wat Burck minder prima vindt is dat chocoladefabrikant Mars, het bedrijf achter de succesvolle M&M-snoepjes, zonder zijn toestemming een graantje probeert mee te pikken van zijn populariteit. In 2007 heeft Mars op een gigantisch videoscherm boven zijn ‘M&M-store’ op Times Square een reclamefilmpje vertoond van een blauw M&M-mannetje, uitgedost als ‘The Naked Cowboy’, compleet met hoed, laarzen en gitaar.

Als ‘The Naked Cowboy’ begin 2008 via zijn advocaat de chocoladefabrikant aanspreekt, laat Mars de video snel verwijderen. Maar de vergoeding die Burck vraagt, weigert Mars te betalen. Daarop besluit de cowboy het hoog te spelen: hij kondigt juridische maatregelen aan en eist een schadevergoeding van maar liefst zes miljoen dollar. Vandaag begint voor de Manhattan Federal Court in New York de eerste ronde van dit juridische conflict. Volgens Burck, die niet alleen de naam ‘The Naked Cowboy’, maar ook zijn outfit en verschijningsvorm als merk heeft laten registreren, heeft Mars inbreuk gemaakt op zijn merkrechten. „Door het optreden van het M&M-mannetje in Naked Cowboy-look, zal het publiek denken dat ik mij laat inhuren door Mars voor de promotie van de M&M-snoepjes”, meent Burck.

En dat is wel het laatste waar de cowboy op zit te wachten. Burck is juist fel tegen dit soort verderfelijke snoepgoed. In het New Yorkse tijdschriftGrub Street vertelt Burck dat hij tijdens zijn jeugd heen en weer is geslingerd tussen anorexia („Ik was de magerste jongen ter wereld”) en obesitas („277 pond op High School”).

Vijftien jaar geleden wist Burck met de hulp van een persoonlijke trainer van zijn eetstoornissen af te komen en begon hij zijn carrière als zingende cowboy. Sindsdien eet hij geen suiker meer en leeft hij op een ‘M&M-vrij-dieet’. Deze suikervrije cowboy wil dus niet geassocieerd worden met de zoete spullen van Mars.

Maar het zijn niet alleen principiële bezwaren die The Naked Cowboy heeft tegen de Mars-reclames. Ook in commercieel opzicht zint de kwestie hem niet. Want Burck is niet meer alleen die eenvoudige, schaars geklede cowboy van Times Square. The Naked Cowboy is de afgelopen jaren in New York uitgegroeid tot een beroemdheid. Een man die optreedt in tv-shows, geïnterviewd wordt door de New York Post en aan merchandising doet via zijn website www.nakedcowboy.com. Daar verkoopt hij niet alleen Naked Cowboy-onderbroeken ($ 15,-), maar ook prijzige, handgeschilderde replica’s van zijn gitaar ($ 800,-). The Naked Cowboy is een klein bedrijf.

Wie het zorgvuldig opgebouwde imago van de naakte cowboy voor promotionele activiteiten wil gebruiken, moet daarvoor betalen, vindt Burck. Zo heeft hij zich onlangs voor veel geld laten inhuren door autofabrikant Chevrolet voor een commercial tijdens de Superbowl.

Als ik The Naked Cowboy via een e-mail vraag over de achtergronden van zijn claim en of het hem misschien óók te doen is om geld of publiciteit, volstaat hij met te verwijzen naar de teksten die hij op zijn website heeft gepubliceerd.

Hij ondertekent slechts met ‘Regards, Naked’. Nog een aanwijzing dat we hier te maken hebben met een fenomeen.