Anheuser-Busch speelt met vuur

De aandeelhouders van Anheuser-Busch zouden hun hoop wel eens gevestigd kunnen hebben op de interventie van een kampioen.

De raad van commissarissen van de Amerikaanse bierbrouwer heeft diverse malen geprobeerd het bod van 46 miljard dollar (29 miljard euro) van InBev te frustreren. De aandeelhouders van Yahoo kunnen bevestigen dat deze tactiek kan mislukken als de raad van commissarissen zijn hand overspeelt, waardoor de aandelenkoers kan kelderen. Om dat te voorkomen zouden de aandeelhouders van Anheuser zich waarschijnlijk graag scharen onder de banier van een gerespecteerde belegger als Warren Buffett, een grote aandeelhouder van Anheuser-Busch.

Zie de manier waarop Anheuser tot nu toe op het bod van InBev heeft gereageerd. Eerst zei het concern het deel van de Mexicaanse bierbrouwer Modelo te willen kopen dat het nog niet in bezit heeft, wat Anheuser waarschijnlijk buiten het bereik van InBev zou hebben gebracht. Vervolgens vroeg het zich af of de activiteiten van InBev in Cuba geen negatieve invloed zouden kunnen uitoefenen op de klanten van Anheuser-Busch – op z’n best een vergezocht argument. En nu heeft Anheuser een rechtszaak aangespannen, omdat InBev misleidende verklaringen zou hebben afgelegd over zijn bod. Op het enige punt dat werkelijk van belang is – het verhogen van de aandeelhouderswaarde – heeft Anheuser slechts een krakkemikkig bezuinigingsplan op tafel gelegd, dat de aandelenkoers zou moeten stimuleren.

De raad van commissarissen heeft er misschien voor gekozen rustig af te wachten. Maar de opeenvolging van defensieve stappen zou een averechts effect kunnen sorteren. Neem de ijzige reactie van Yahoo op het bod van Microsoft. Yahoo heeft nooit duidelijk kunnen maken waarom Microsoft zijn bod van 44,6 miljard dollar zou moeten verhogen, of een geloofwaardig waardescheppend alternatief op tafel gelegd. Als gevolg daarvan heeft Microsoft zich teruggetrokken en is de aandelenkoers van Yahoo onderuitgegaan. Gefrustreerde aandeelhouders hebben hun stem nu gevonden in de persoon van Carl Icahn, die tracht de commissarissen van Yahoo door anderen te vervangen.

Net als die van Yahoo zijn de argumenten van Anheuser niet overtuigend. Als de aandeelhouders hun geduld verliezen, zouden ze kunnen hopen dat een of andere activistische belegger hen te hulp zal schieten. Gelukkig is er al één wijze marktmagiër bij het concern betrokken. Beleggingsmaatschappij Berkshire Hathaway van Warren Buffett is de op één na grootste aandeelhouder van Anheuser. Als hij tot de conclusie komt dat de raad van commissarissen zijn belangen niet goed dient, zouden de andere aandeelhouders van het concern er wel eens achter kunnen komen dat ze een zeer invloedrijke bondgenoot hebben.

Lauren Silva

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com