Aandeelhouders verliezen vertrouwen

Aandeelhouders van Fortis – representanten van Belgisch ‘oud geld’ – dringen aan op vertrek van topman Votron. De positie van andere bestuurders staat ook ter discussie.

Er is een „doodsstrijd” aan de gang binnen de top van Fortis. De positie van Fortis-topman Jean-Paul Votron en president-commissaris Maurice Lippens staat daarbij onder grote druk. „Beiden vechten voor hun baan”, zegt een ingewijde. In kringen van vermogende Belgische Fortis-aandeelhouders wordt bevestigd dat het vertrouwen zoek is.

„De geloofwaardigheid van de top en van de bank is geschaad”, zegt een Vlaamse investeerder en gewezen commissaris van de bank-verzekeraar. „Het doel van de Fortis-top was om een grote vis, ABN Amro, binnen te halen en alles heeft daarvoor moeten wijken, ook de nodige afstand en objectiviteit.”

Het ontslag van Votron zou nakend zijn. Er wordt naar verluidt alleen nog onderhandeld over de voorwaarden. Fortis zelf weigert elk commentaar. De enige mededeling deze ochtend was dat er morgen een bijeenkomst is van het bestuur. Dat zal zich – aldus de cryptische persmededeling – „in het bijzonder buigen over de publieke reactie in België en in Nederland op de aankondiging van 26 juni”. Het ongenoegen over de noodgreep die de bank-verzekeraar die dag doorvoerde om zijn solvabiliteit op te krikken, is groot. Fortis schrapte toen zijn interim-dividend over 2008 en maakte bekend het dividend voor volgend jaar in aandelen uit te betalen en niet in contanten. Tegelijk werd 1,5 miljard euro opgehaald door middel van een aandelenemissie tegen de sterk verlaagde uitgifteprijs van 10 euro per aandeel. Dit resulteerde in een koersval van 20 procent.

De hele affaire kwam bijzonder hard aan bij een aantal gefortuneerde Belgische investeerders – zogeheten „oud Belgisch kapitaal” – onder wie Piet Van Waeyenberge (holding De Eik), Pierre Van der Mersch (Brederode), Luc Bertrand (Ackermans & van Haren), Guy Pacquot (Bois Sauvage) en de families achter chemiegigant Solvay en scheepsrederij CMB.

Zij hadden bij de vorige kapitaalronde in het najaar van 2007 – op persoonlijk aandringen van president-commissaris Lippens en het Fortis-bestuur – aandelen gekocht voor 21,19 euro per stuk die met leningen waren gefinancierd. Vooral het schrappen van het dividend, dat diende voor het betalen van de rente op de leningen, zorgde bij deze beleggers voor een diepe vertrouwensbreuk.

„Een zeer onaangename geschiedenis”, reageert een van de investeerders. „We voelen ons als beleggers gegijzeld.” Ook het feit dat zij bij de jongste kapitaalronde gepasseerd werden ten gunste van „exotische beleggers” als de Rus Suleiman Kerimov en het Libische staatsfonds LIA zette kwaad bloed.

Het ontslag van Jean-Paul Votron wordt door deze investeerders als ontoereikend beschouwd. „Eén zondebok is niet voldoende”, klinkt het. Ook de positie van Lippens, vicebestuursvoorzitter Herman Verwilst en financieel directeur Gilbert Mittler staat onder druk. „Zij zouden beter de eer aan zichzelf kunnen houden.”

Gedwongen ontslag van deze topmensen zou Fortis miljoenen kosten aan vertrekpremies. Votron zou minimaal 1,3 miljoen euro meekrijgen, Herman Verwilst zelfs drie jaarsalarissen (2,1 miljoen euro), tenzij er „grove nalatigheid of opzettelijk wangedrag” is vastgesteld.

De naam van Filip Dierckx – die de integratie van ABN Amro en Fortis leidt – wordt genoemd als mogelijke opvolger van Jean-Paul Votron. Een bijeenkomst van de Fortis-top met het Nederlandse beleggersplatform VEB over de hele affaire die vandaag voorzien was, werd afgelast.