Weerkanaal vreemde overname voor GE

General Electric (GE) noemt NBC Universal een van zijn kernactiviteiten. Maar de jongste transactie van het televisienetwerk – de aankoop voor 3,5 miljard dollar van The Weather Channel – roept daar enige twijfel over op. Het conglomeraat, met een marktwaarde van 272 miljard dollar (174 miljard euro), had immers makkelijk een cheque kunnen uitschrijven om de meteorologische zender in zijn geheel op te slokken. In plaats daarvan sloot NBC een verbond met de private-equityfirma’s Bain en Blackstone om het eigendom in drieën te verdelen.

Dat lijkt vreemd. NBC kan veel profijt trekken uit het bezit van The Weather Channel. De nationale nieuwsprogramma’s van het netwerk, zoals de Today Show en het Nightly News, kunnen de inhoud goed gebruiken, evenals de 24-uurszender MSNBC en het financiële nieuwskanaal CNBC. NBC heeft ook meerdere gespecialiseerde websites overgenomen. Weather.com zou een goede aanvulling vormen op zijn stal en misschien wel de helft van al het internetverkeer van NBC voor zijn rekening kunnen nemen, aldus onderzoek van zakenbank Credit Suisse.

Bovendien zou GE geen probleem mogen hebben bij het vinden van het geld. Het conglomeraat had aan het einde van het eerste kwartaal meer dan 15 miljard dollar in kas en is bezig bezittingen te verkopen, zoals zijn instrumentendivisie. Als het gebruik zou willen maken van kredieten, zou het een beroep kunnen doen op zijn financieringsdivisie, GE Capital, die ervaring heeft met het verstrekken van leningen voor private-equitytransacties.

GE – een van de weinige resterende uitgevers van triple-A-obligaties (de hoogst gewaardeerde) – had ook makkelijk wat nieuwe obligaties kunnen uitgeven ter financiering van de aankoop. In plaats daarvan zullen Bain en Blackstone tweederde van het aandelenkapitaal bijdragen en een groot deel van de leningen via hun eigen kredietfondsen.

Ondanks de pogingen van topman Jeffrey Immelt om het conglomeraat op een nieuw spoor te zetten, door divisies met een trage groei zoals kunststoffen en instrumenten te verkopen, zegt het concern dat NBC een kernactiviteit blijft. Het binnenbrengen van twee private-equitypartners met scherpe ellebogen bij zo’n bescheiden – maar zeer strategische – transactie zorgt ervoor dat GE een ambivalente indruk maakt ten aanzien van zijn media-ambities.

Lauren Silva

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com