InBev legt Anheuser vuur aan schenen

InBev bestormt de muren van Kasteel Budweiser. De Belgische bierbrouwer is een zogenoemde proxy battle begonnen om zijn overnamebod van 65 dollar per aandeel op Anheuser-Busch, de producent van het bekende Amerikaanse biermerk Budweiser, erdoorheen te drukken. Als gevolg daarvan moet Anheuser nu een gevecht op drie fronten voeren. Omdat zijn verdedigingslinies een kwetsbare indruk maken, is dit een goed moment voor de Amerikaanse brouwer om de onderhandelingen te openen.

De proxy battle nodigt de aandeelhouders van Anheuser uit om via een schriftelijke stemronde de hele raad van commissarissen naar huis te sturen en een nieuwe raad te benoemen, die vriendelijker tegenover het bod staat. Anheuser moet beleggers ervan zien te overtuigen dat zijn commissarissen, wier gemiddelde zittingsduur maar liefst dertien jaar bedraagt, de belangen van de aandeelhouders beter dienen dan de door InBev opgestelde lijst van onafhankelijken en industriële zwaargewichten.

Hierdoor wordt de druk op Anheuser verder opgevoerd. De brouwer was nog maar net begonnen aan het gevecht op een tweede front, door zijn waarderingsstrategie te benadrukken, die is gebaseerd op 1 miljard dollar (640 miljoen euro) aan jaarlijkse besparingen. Het derde front bestaat uit een dreigende interne vete binnen de Busch-clan zelf. Op de lijst van InBev is een speciale plek ingeruimd voor Adolphus Busch IV, een oom van de topman van Anheuser en een achterkleinzoon van de oprichter van het concern. Dit is een goedkope truc, want Adolphus is van huis uit natuurbeschermer en geen bierbrouwer. Maar hij verleent InBev enige legitimiteit bij de traditionalisten, en staat garant voor jaren van opgelatenheid op familiereünies.

Het zal de bedoeling van InBev zijn dat een proxy battle zijn doelwit tot onderhandelingen zal aanzetten. Niet omdat een vijandige overname nou zo ingewikkeld is – Anheuser is een betrekkelijk eenvoudig bedrijf – maar omdat de steun van de raad van commissarissen de Amerikaanse autoriteiten er eerder toe zal brengen de transactie goed te keuren. Een aanbeveling door de commissarissen is wel een paar dollars extra waard, bovenop het oorspronkelijke bod.

Niettemin hebben de Belgen, door hun vijandigheid te formaliseren, hun bereidheid getoond om tot het bittere einde door te gaan. Anheuser heeft nu twintig dagen de tijd om de stemprocedure voor geopend te verklaren. Daarna zijn er ruwweg zestig dagen voor InBev om een meerderheid van de stemmen te vergaren. Anheuser kan proberen die hele periode op drie fronten te blijven strijden. Maar het concern kan ook besluiten zijn aandeelhouders serieus te nemen door gesprekken aan te knopen.

John Foley