Opnieuw naar Spelen en dan ‘kappen’

Steepleloper Simon Vroemen heeft zich twee jaar na zijn afscheid gekwalificeerd voor de Olympische Spelen. Een opmerkelijke rentree van een bijna-veertiger.

Simon Vroemen moest glimlachen toen hem gisteren naar zijn definitie van afscheid nemen gevraagd werd. Maar de steepleloper had zijn antwoord klaar: „Nog één keer naar de Olympische Spelen en dan kappen. Ja, dat staat vast, voor 75 procent; of nee, ga maar uit van 99 procent.”

Zijn toehoorders hechtten echter weinig waarde aan die woorden. Stoppen is een relatief begrip voor de atleet die twee jaar geleden afscheid van de topsport nam, maar een maand terug fluitend kwalificeerde voor ‘Peking’, zijn derde Olympische Spelen.

De tijd lijkt geen vat te krijgen op Vroemen, die in mei 39 jaar werd, broodmager is, in topconditie verkeert en bij de Nederlandse kampioenschappen in Amsterdam gisteren zijn twaalfde titel op de 3.000 meter steeple met groot vertoon van macht binnenhaalde. Vroemen liep zo veel sneller dan zijn concurrenten, dat hij er binnen zevenenhalve ronde vier dubbelde. Alsof de vernedering nog niet compleet was, meldde Vroemen na afloop „dat hij nooit eerder zó gemakkelijk een 8.26-er (8.26,12 minuut, red.) had gelopen”.

Natuurlijk, Vroemen heeft in 2006 gezegd dat hij zou stoppen, maar in werkelijkheid bleef hij trainen, zij het minder intensief dan voorheen. De eerlijkheid gebiedt eigenlijk te zeggen dat hij alleen afscheid van zijn ambities had genomen. Vroemen had wereldkampioen Saif Saaeed Shaheen, de ex-Keniaan die nu voor Qatar loopt, toegezegd zijn vaste haas te worden tegen een tarief van vierduizend euro per wedstrijd en een bonus van tienduizend euro bij een wereldrecord. Daarnaast had hij zich voorgenomen in 2007 de pre-olympische marathon van Peking te lopen. En hoe. Vroemen liep een tijd van 2.23,33 uur, een prestatie waarmee hij ver boven het recreatieve niveau uitsteeg.

Om bij te klussen als haas van Shaheen en om de marathon te kunnen lopen, had Vroemen zich niet laten uitschrijven bij de dopingautoriteiten. Had hij dat wel gedaan, dan zou de atleet niet meer startgerechtigd zijn geweest. Het gevolg was dat ‘gestopte’ Vroemen thuis gewoon bezoek kreeg van dopingcontroleurs, zij het minder vaak dan voorheen. En al die tijd moest hij strikt zijn verblijfplaatsen, de zogeheten whereabouts, blijven opgeven.

Het kon niet uitblijven, maar Vroemen werd met doping in verband gebracht toen hij vorige maand in het Duitse Cottbus verbazingwekkend gemakkelijk 8,12,20 minuut liep en ruimschoots onder de olympische limiet van 8.20 bleef. De atleet haalt zijn schouders op over de suggestie van dopegebruik, vooral op verschillende websites.

Berustend: „Ach, bij opvallende prestaties wordt al snel die link gelegd. Ik lees het, vind het vervelend, maar lig er niet wakker van. Ik werd ook in verband gebracht met oud-wielrenner Michael Boogerd en zijn vermeende betrokkenheid bij de Weense dopingzaak. Er kan wel gezegd worden: 39 jaar is verdacht. Maar ik zet daar tien jaar extra trainingsarbeid tegenover. Ach, het zal allemaal wel. Ik kan me er niet druk om maken.”

Maar hoe is de opmerkelijke rentree van de bijna-veertiger dan te verklaren? Zelf houdt Vroemen het op de extra lange trainingen ter voorbereiding op de marathon van Peking. Die hebben vooral zijn duurvermogen opgekrikt. En het idee van deelname aan de Olympische Spelen ging leven sinds hij de Sloveen Bostian Buc begeleidt. „Op de trainingen liep ik hem voorbij, terwijl hij naar de Spelen gaat. Dat voedde bij mij het idee om ook een limietpoging te wagen. Om te voorkomen dat ik als een Heintje Davids zou worden afgeschilderd, heb ik het idee besproken met een aantal vertrouwelingen. Als uit die hoek was gezegd dat het een belachelijk idee was, had ik het niet gedaan. Maar niemand die het me ontraadde.”

Sinds 11 juni, de dag van Vroemens kwalificatie voor ‘Peking’, knelt weer het keurslijf van de topsporter. En ervaart hij opnieuw de minder plezierige kant van het bestaan als topsporter. Hij moet weer zoveel, terwijl Vroemen juist zo weinig mogelijk wilde. Hij moet weer opletten bij de voeding en alle vitaminepillen en medicijnen checken op verboden stoffen. En hij moet weer op trainingskamp en hij krijgt weer een reisschema opgelegd.

Voor deze keer neemt Vroemen het voor lief. Omdat de atleet, die vier jaar geleden bij de Spelen in Athene zesde werd, nog een keer een rol van betekenis wil spelen in een olympische finale.