Pater Damiaan wordt heilig

Hij was al de Grootste Belg aller tijden. Maar nu wacht pater Damiaan een nog grotere eer. De paus heeft ingestemd met zijn heiligverklaring.

Jozef De Veuster, oftewel Pater Damiaan, vertrok in 1863 als missionaris naar Hawaii. Tien jaar later werd hij voor drie maanden naar een melaatsenkolonie op Molokai gestuurd. Hij bouwde er een kerk, verzorgde eigenhandig de zieken en maakte ruzie met zijn leidinggevenden als hij vond dat de kerk te weinig hulp bood. Pater Damiaan ging ook tegen de regels in door mensen te huwen die niet katholiek waren. Hij bleef geen drie maanden in de kolonie, maar de rest van zijn leven. In 1889 overleed hij zelf aan lepra.

Premier Yves Leterme, een christen-democraat die zichzelf ‘een zoekende gelovige’ noemt, sprak van „een grote eer voor ons land”. Ook kardinaal Danneels reageerde opgetogen. „Pater Damiaan wordt straks hoogstwaarschijnlijk St. Damiaan van Molokai”, zei hij. De Vlaamse minister voor Buitenlands Beleid, Geert Bourgeois, nodigde de paus uit om voor de heiligverklaring naar Tremolo te komen.

Pater Damiaan werd in 1995 zalig verklaard. De lobby daarvoor begon vrijwel meteen na zijn dood. Een van de redenen dat de zaligverklaring lang op zich liet wachten, schrijft de Vlaamse krant De Standaard, was het feit dat hij „geen makkelijke jongen was geweest” en „geruchten over zijn losse omgang met vrouwen”.

De heiligverklaring van Damiaan is onder meer te danken aan een ‘wonder’. In 2000 genas de Hawaïaanse vrouw Audrey Toguchi (79) op onverklaarbare wijze van kanker. In 2005 kozen de Vlamingen pater Damiaan tot Grootste Belg aller tijden. De Franstaligen kozen daarna overigens een andere Grootste Belg, zanger Jacques Brel. Bij hen eindige de pater op de derde plaats.