Sinds ‘Tammy’ niet meer zo nodig hoeft, wint ze

Tamarine Tanasugarn won gisteren op Wimbledon van Jelena Jankovic, nummer drie van de wereld. Ook de nummers één, twee, vier, acht, negen en tien zijn bij de vrouwen uitgeschakeld.

Het leek uit haar tenen te komen, de huilbui van tennisster Tamarine Tanasugarn gisteren nadat zij op het grastoernooi van Wimbledon de laatste acht had bereikt. Met de handen voor het gezicht liep ze richting de vrouw aan de andere kant van het net: Jelena Jankovic, de nummer drie van de wereld en als tweede geplaatst bij Wimbledon. De stand op het scorebord: 6-3 en 6-2.

„Ik doe al twaalf jaar lang mee aan dit grandslamtoernooi”, antwoordde de Thaise nummer zestig van de wereld op de vraag wat haar zo had geëmotioneerd. „In die twaalf jaar ben ik nooit verder gekomen dan de vierde ronde – en dat frustreerde mij keer op keer. Dit jaar dacht ik voor het eerst: ieder rondje is meegenomen. En zie: ik bereik meteen mijn doel.”

Misschien is dat wel de verklaring voor het plotselinge succes van de vrouw die met haar 31 jaar de oudste overgebleven deelneemster in het enkelspel is: ze hoeft niet meer zo nodig. Na veertien jaar het hoogste te hebben nagestreefd in het profcircuit sprak zij onlangs met zichzelf af dat genieten minstens zo belangrijk is als goede resultaten behalen. „Naarmate ik ouder word, word ik steeds relaxter als tennisster”, aldus Tanasugarn. „Als ik tegenwoordig verlies denk ik: volgende week weer een toernooi.”

Maar van verliezen is de laatste tijd geen sprake. Met de kwalificatiepartijen in Rosmalen meegerekend – het toernooi dat Tanasugarn vorige maand won – is zij al elf partijen ongeslagen op gras. Het zal zelfs titelverdedigster Venus Williams de nodige moeite kosten om de Thaise vandaag een halt toe te roepen. Niet omdat Tanasugarn in deze vorm hoge verwachtingen van zichzelf heeft, maar omdat zij geen druk voelt tegen de viervoudig winnares. „Venus heeft mij meer malen een pak slaag gegeven. Als ik in de kwartfinale strand, is het ook prima.”

Maar net als ieder ander op de All England Club weet Tanasugarn dat dit jaar alles mogelijk is. In ruim een week tijd werden de nummers één, twee, drie, vier acht, negen en tien bij de vrouwen en de nummers drie, vier, vijf, zes, zeven, acht, negen en tien bij de mannen uit het toernooi geslagen. Sommigen van hen betaalden de tol voor een zwaar seizoen. Anderen kampten met de naweeën van blessures. En een enkeling kon niet omgaan met de hoge verwachtingen die gepaard gaan met een hoge ranking.

Tennissters als Tanasugarn en de Chinese Zheng Jie – die gisteren als tweede Aziaat de kwartfinale bereikte na een zege op de Hongaarse Agnes Szavay – doen daar hun voordeel mee. Net als de Williams-zussen, die de afgelopen maanden weinig toernooien speelden en al hun pijlen op prestigieuze toernooien als Wimbledon richten. De oudste van de twee won gisteren in straight sets van de Russische Alisa Kleybanova: 6-3 en 6-4. Serena versloeg de Amerikaanse Bethanie Mattek met 6-3 en 6-3. De zussen ogen uitgerust en groeien in het toernooi. Veel bookmakers rekenen dan ook op een herhaling van de familiefinale van 2002 en 2003.

Maar dan moet Venus Williams eerst Tamarine Tanasugarn achter zich laten. De Thaise mag dan geen grandslamtitel achter haar naam hebben staan – Williams heeft er zes – ze is in haar land wel een sportieve grootheid. In 1996 werd ze uitgeroepen tot ‘Sportvrouw van het jaar’. In datzelfde jaar droeg Tanasugarn de Thaise vlag bij de Spelen in Atlanta.

Dat ze zich voor een Aziatische aardig kan redden in de Engelse taal heeft alles te maken met haar levensgeschiedenis. ‘Tammy’, zoals haar bijnaam luidt, werd geboren in Los Angeles en verhuisde op haar vierde naar Bangkok. Haar vader had problemen met de vergunning voor zijn restaurant en besloot een nieuwe toekomst in zijn geboorteland te zoeken. Virachai staat inmiddels niet meer in de keuken, maar heeft zijn oorspronkelijke baan als advocaat opgepakt en begeleidt zijn dochter als parttime coach. Samen met de Thaise trainer Panoomkorn Pradchurnir wil hij Tamarine naar de top begeleiden.

Afgaand op haar optredens in Londen behoort een plaats in de top-20 tot de mogelijkheden. Want Tanasugarn mag het grootste deel van haar tenniscarrière dan achter zich hebben liggen, ze is snel en behendig. De tennisster met de dubbelhandig geslagen backhand zet haar opponenten geregeld op het verkeerde been en slaat de ballen steevast in de hoeken.

Op haar kwartfinalepartij tegen Venus Williams zal Tanasugarn zich op dezelfde manier voorbereiden als op al haar voorgaande duels. Niet alleen door hard te trainen, maar ook door vast te houden aan haar uit bijgeloof geboren rituelen. „Ik gebruik iedere dag dezelfde douche en hetzelfde toilet”, klonk het een tikkeltje gegeneerd. „Dat helpt me al een week lang. Ik hoop dat het nog even zo blijft.”

Kijk voor uitslagen op wimbledon.org