En ook nummer drie is naar huis

Tennisster Tanasugarn versloeg gisteren Jankovic, de nummer drie van de wereld.

Bij de vrouwen zijn ook de nummers één, twee, vier, acht, negen en tien uitgeschakeld.

Het leek uit haar tenen te komen, de huilbui die tennisster Tamarine Tanasugarn gisteren overrompelde nadat zij op het grastoernooi van Wimbledon de laatste acht had bereikt. Met de handen voor het gezicht liep ze richting de vrouw aan de andere kant van het net: Jelena Jankovic, de nummer drie van de wereld. De stand op het scorebord: 6-3 en 6-2.

„Ik doe al twaalf jaar lang mee aan dit grandslamtoernooi”, antwoordde de Thaise nummer zestig van de wereld op de vraag wat haar zo had geëmotioneerd. „In die twaalf jaar ben ik nooit verder gekomen dan de vierde ronde – en dat frustreerde mij keer op keer. Dit jaar dacht ik voor het eerst: ieder rondje is meegenomen. En zie: ik bereik meteen mijn doel.”

Misschien is dat wel de verklaring voor het plotselinge succes van de vrouw die met haar 31 jaar de oudste overgebleven deelneemster in het enkelspel is: ze hoeft niet meer zo nodig. Na veertien jaar het hoogste te hebben nagestreefd in het profcircuit, sprak zij onlangs met zichzelf af dat genieten minstens zo belangrijk is als goede resultaten behalen. „Naarmate ik ouder word, word ik steeds relaxter als tennisster”, aldus Tanasugarn. „Als ik tegenwoordig verlies denk ik: volgende week weer een toernooi.”

Maar van verliezen is de laatste tijd dus weinig sprake. Met de kwalificatiepartijen in Rosmalen meegerekend – het toernooi dat Tanasugarn vorige maand verrassend won ten koste van de gedoodverfde winnares Dinara Safina – is zij al elf partijen onverslaanbaar op gras. Het zal zelfs titelverdedigster Venus Williams de nodige moeite kosten om de Thaise vandaag een halt toe te roepen. Niet omdat Tanasugarn in deze vorm hoge verwachtingen van zichzelf heeft. Maar omdat zij geen druk voelt tegen de viervoudig winnares. „Venus heeft mij meer malen een pak slaag gegeven”, lachte zij. „Als ik in de kwartfinale strand, vind ik het ook prima.”

Maar net als ieder ander op de All England Club weet Tanasugarn dat dit jaar alles mogelijk is. In ruim een week tijd werden de nummers één, twee, drie, vier acht, negen en tien bij de vrouwen en de nummers drie, vier, vijf, zes, zeven, acht, negen en tien bij de mannen uit het toernooi geslagen. Sommigen van hen betaalden de tol voor een volgepakt seizoen. Anderen kampten met de naweeën van blessures. En een enkeling kon niet omgaan met de hoge verwachtingen die gepaard gaan met een hoge ranking.

Tennissters als Tanasugarn en de Chinese Zheng Jie – die gisteren als tweede Aziaat de kwartfinale bereikte na een overwinning op de Hongaarse Agnes Szavay – doen daar handig hun voordeel mee. Maar ook de Williams-zussen, die de afgelopen maanden relatief weinig toernooien speelden en al hun pijlen op prestigieuze grandslamtoernooien als Wimbledon richten. De oudste van de twee zussen won gisteren in straight sets van de Russische Alisa Kleybanova: 6-3 en 6-4. Serena zegevierde met soortgelijke cijfers van de Amerikaanse Bethanie Mattek: 6-3 en 6-3. De zussen ogen uitgerust en groeien in het toernooi. Niet voor niets rekenen veel bookmakers op een herhaling van de familiefinale van 2002 en 2003.

Maar eerst zal Venus Williams dus Tamarine Tanasugarn achter zich moeten laten. De tennisster mag dan geen enkele grandslamtitel achter haar naam hebben staan – Williams heeft er zes – maar ze geldt in haar land wel als een sportieve grootheid. In 1996 werd ze door de Thaise sportpers uitgeroepen tot sportvrouw van het jaar. En in datzelfde jaar droeg Tanasugarn de vlag van Thailand bij de Olympische Spelen in Atlanta.

Dat de Thaise zich voor een Aziatische aardig kan redden in de Engelse taal heeft alles te maken met haar levensgeschiedenis. Tammy, zoals haar bijnaam luidt, werd geboren in Los Angeles en verhuisde op haar vierde naar Bangkok. Haar vader had problemen met de verlenging van de vergunning voor zijn restaurant en besloot een nieuwe toekomst in zijn geboorteland te zoeken. Tegenwoordig staat Virachai niet langer in de keuken, maar heeft hij zijn oorspronkelijke baan als advocaat weer opgepakt en begeleidt hij zijn dochter als parttime coach. Samen met de ervaren Thaise trainer Panoomkorn Pradchurnir wil hij zijn dochter naar het hoogste platform begeleiden.

Afgaand op haar optredens in Londen, behoort een plaats in de top-20 zeker tot de mogelijkheden. Want Tanasugarn mag het grootste deel van haar tenniscarrière dan achter zich hebben liggen, ze is opvallend snel en behendig. De tennisster met de dubbelhandig geslagen backhand zet haar opponenten geregeld op het verkeerde been en slaat de ballen steevast in de kruising. Dat ondervond ook Michaëlla Krajicek in de kwartfinale van Rosmalen. Na een set achterstand was het de Thaise die als winnares van de baan stapte.

Op haar kwartfinalepartij tegen Venus Williams zal Tanasugarn zich op dezelfde manier voorbereiden als op al haar voorgaande duels. Niet alleen door hard te trainen, maar ook door vast te houden aan haar uit bijgeloof geboren rituelen. „Ik gebruik iedere dag dezelfde douche en hetzelfde toilet”, gaf de Thaise een tikkeltje gegeneerd toe. „Dat heeft mij al een week lang geholpen. En ik hoop dat het nog even zo blijft.”

Kijk voor alle uitslagen en het programma op wimbledon.org