Tegen rundvlees VS

Zuid-Koreanen protesteren tegen hervatting van import van Amerikaans rundvlees.

De demonstranten voelen zich geschoffeerd door de VS.

Bij gewelddadige protesten in de Koreaanse hoofdstad Seoul tegen hervatting van de import van Amerikaans rundvlees zijn gisteren honderden gewonden gevallen. In totaal protesteerden zo’n 15.000 mensen. De demonstranten vinden dat hun president de belangen van Zuid-Korea onvoldoende heeft verdedigd, toen hij instemde met de hervatting van de import.

Het gewelddadige protest van het afgelopen weekeinde is het laatste wapenfeit in een al bijna twee maanden durende strijd tegen de afspraken die president Lee Myung-bak met Washington heeft gemaakt. Begin juni stapte onder druk van de protesten Lee’s volledige staf op. Het kabinet bood zijn ontslag aan, zodat de president nu nog steeds op zoek is naar een nieuwe premier.

De Koreanen vrezen dat het vlees besmet is met de gekkekoeienziekte, die bij mensen het dodelijke Creutzfeldt-Jakob kan veroorzaken. Het resultaat van besprekingen met Washington, een verbod op de import van vlees van koeien ouder dan dertig maanden, is voor vele Zuid-Koreanen een onacceptabele afspraak.

„De Zuid-Koreanen verwijten de president dat hij te makkelijk aan de Amerikanen heeft toegegeven”, stelt Koen de Ceuster van de Universiteit Leiden. Veel Zuid-Koreanen vinden dat de Amerikanen geen rekening met hen houden en te weinig oog hebben voor de Koreaanse gevoeligheden. Een president die de indruk wekt te veel tegen Washington aan te schurken, is daarmee al gauw verdacht.

Lee Myung-bak won eind vorig jaar de presidentsverkiezingen ruim. De Koreanen hadden genoeg van zijn links-liberale voorganger Roh Moo-hyun, die er in de ogen van de Koreanen maar niet in slaagde om de economie – met in 2007 een groei van 4,8 procent – een impuls te geven. Lee, een voormalige bouwdirecteur die campagne voerde met de belofte van economische hervormingen, trad op 24 februari met brede steun van de bevolking aan. Nu steunt nog maar 20 procent hem.

In de hoop de betrekkingen met de VS aan te halen, heeft Lee de onafhankelijke opstelling van zijn voorganger Roh losgelaten. Roh voerde met zijn Zonneschijnpolitiek – een toegeeflijke opstelling tegenover Noord-Korea – een beleid dat geheel losstond van de harde lijn van de VS. Bij zijn bezoek aan Washington in april dit jaar toonde Lee zich daarom gevoelig voor de druk die het Amerikaanse Congres op de Koreaanse regering uitoefende, om de na een geval van gekkekoeienziekte in 2003 gesloten grenzen weer open te stellen voor rundvlees. Daarmee wilde Lee een vrijhandelsakkoord met de Amerikanen binnenhalen, dat hij nodig heeft om de beloofde economische groei te realiseren. Zuid-Korea was eerder een van de grootste exportmarkten.

Hoofdredacteur Lee Chang-sup van de Engelstalige, in Seoul uitgegeven Korea Times ziet maar één oplossing om uit de impasse te komen. „Zuid-Korea en de Verenigde Staten moeten opnieuw op gelijkwaardige basis onderhandelen”, stelt hij aan de telefoon. „Want op zaken als voedsel, onderdak en kleren moet je blindelings kunnen vertrouwen.”

President Lee heeft volgens De Ceuster zijn bijnaam ‘de bulldozer’ de afgelopen weken helemaal waargemaakt. „Hij is niet in debat gegaan met de bevolking en hield vast aan zijn beleid. Toen dat niet hielp, stuurde hij de politie eropaf.”

Volgens De Ceuster blijft Lee voorlopig zitten. „Hij zal van een aantal ministers het ontslag accepteren en hen vervangen.” Maar hoofdredacteur Lee verwacht daar weinig van. „Ook als er een nieuwe premier aantreedt, is de crisis nog niet voorbij.”