Champion blijkt nog geen kampioen

Carrefour verkeert in een lastig parket. De beurskoers van het Franse detailhandelsconcern is binnen twee dagen 16 procent gedaald, nadat een plan voor het opkrikken van de binnenlandse activiteiten geen indruk maakte op beleggers. Het concern deed er vervolgens nog een schepje bovenop met de waarschuwing dat de winstverwachting niet gehaald zal worden. Grootaandeelhouders Bernard Arnault, de luxegoederen-miljardair, en Colony Capital, een Amerikaanse vastgoedfonds, hebben nu samen 1,3 miljard euro op hun belangen verloren. Maar zij lijken niet bij machte de koers van het bedrijf te wijzigen.

De jongste problemen van Carrefour vloeien voort uit het langverwachte plan voor het saneren van de Franse supermarktketen Champion. Dat plan stelde beleggers deze week teleur doordat het geen aanzienlijke synergievoordelen met zich meebracht. Maar de winstgevendheid van Carrefours Franse activiteiten is al veel langer de Achilleshiel van het concern – en de Franse economie is nu een van de zwaarst getroffenen in de Eurozone.

Het consumentenvertrouwen staat op het laagste punt in dertien jaar en inflatie is de voornaamste zorg van veel mensen. De enige manier waarop detailhandelaren de zorgen van de consument kunnen verlichten, zou het uitvechten van een prijzenoorlog zijn die de winstgevendheid aantast. Maar de marges van Carrefour zijn al een derde lager dan die van de Britse concurrent Tesco.

Arnault en Colony hebben in maart 2007 gezamenlijk een belang van 9 procent in Carrefour genomen. Ze kregen een vertegenwoordiging in het bestuur, werkten de controlerende familie de deur uit, veranderden de ondernemingsstructuur en verhoogden twee maanden geleden hun belang naar 11 procent. Nu hebben ze bijna een derde van hun oorspronkelijke investering verloren.

Hun idee was waarde te ontlenen aan het afstoten van vastgoed. Maar eerder dit jaar dwongen de marktomstandigheden topman Jose Luis Duran ertoe een plan om een deel van dat bezit naar de beurs te brengen in de koelkast te zetten. Zelfs een uitgeklede versie, waarbij voor 1,5 miljard euro aan bezittingen aan investeringsfondsen zou worden verkocht, lijkt nu aan de optimistische kant.

Geconfronteerd met de mogelijkheid dat de koers de bodem nog niet heeft bereikt, zou het aandeelhoudersduo een radicalere strategie kunnen overwegen. Maar dan zouden ze hun fantastische ideeën over de toekomst van het bedrijf naar buiten moeten brengen. En als ze die inderdaad hebben, is dat tot nu toe een goed bewaard geheim geweest.

Pierre Briançon

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com